Alberta tiene decenas de incendios forestales aún ardiendo este invierno. Este es el por qué.

Un helicóptero que sobrevuela el suelo recorre una porción de terreno cubierto de nieve cerca de Fox Lake, al este de High Level, Alta.

En el terreno, unos 20 bomberos provinciales, completamente vestidos con equipo de búnker, exploran el área para mapear los puntos críticos de incendios forestales y desenterrar incendios terrestres.

“Nuestros bomberos siempre están monitoreando los incendios en el invierno, por lo que estamos tomando vuelos y revisando algunos de nuestros incendios remanentes”, dijo Victoria Ostendorf, oficial de información sobre incendios forestales para el área del Bosque de Alto Nivel.

“Pero no es tan común ver tantos incendios remanentes como este invierno”.

Alberta Wildfire ha estado respondiendo a un mayor número de incendios forestales invernales en el área debido a condiciones climáticas similares a la sequía esta temporada. Alrededor de 16 incendios se han prolongado desde la temporada 2023 solo en el área de Alto Nivel.

Los incendios forestales remanentes se refieren a incendios que comienzan en temporadas anteriores y arden bajo tierra durante meses antes de reavivarse en la primavera, una vez que la nieve se derrite.

Si bien los incendios remanentes son comunes y la organización ha llevado a cabo operaciones de incendios forestales invernales antes, Ostendorf dijo que nunca había alcanzado esta escala.

“Gran parte de esta zona está ardiendo”, dijo.

El área forestal de alto nivel experimentó alrededor de 175 incendios forestales el año pasado, que quemaron alrededor de 800.000 hectáreas de tierra. Muchos de los incendios afectaron a comunidades como Fox Lake, donde viven 2.543 personas, según el panel regional del gobierno provincial.

Un grupo de bomberos vestidos con equipo de búnker y cascos se reúnen alrededor de una nube de humo gris.
Los bomberos provinciales vestidos con equipo de búnker exploran el área de Fox Lake, cerca de High Level, Alta., para mapear los puntos críticos de incendios forestales y desenterrar los incendios terrestres remanentes. (Trevor Wilson/CBC)

Una vez que los equipos mapean el área donde aparecen los puntos críticos, Ostendorf dijo que elaboran un plan para identificar los que son motivo de preocupación y usan herramientas para exponer la tierra y desenterrar ese calor.

La principal prioridad de Alberta Wildfire es trabajar en áreas cercanas a las comunidades para mitigar el riesgo de incendio para los residentes, pero también trabajar en áreas remotas donde los árboles tienen una mayor tendencia a incendiarse o arder más.

“Esta área está adyacente a la comunidad, (por lo que) es muy importante para nosotros cuidar esta área exponiendo el calor del suelo o reduciendo los peligros para la comunidad, así como los impactos del humo”, dijo.

La temporada de incendios forestales de 2023 en la provincia, que quemó un récord de 2,2 millones de hectáreas en Alberta, terminó en condiciones similares a las de una sequía. Alberta Wildfire está contratando más bomberos y espera contar con todo el personal para el 15 de abril, antes de lo habitual.

Según la oficial de información provincial Melissa Story, hasta el martes ardían 57 incendios forestales en Alberta. Ha habido 12 nuevos incendios forestales desde principios de 2024, además de más de 60 que se trasladaron del año pasado.

“Nuestro promedio de cinco años es de alrededor de seis, por lo que estamos sentados en aproximadamente 10 veces más de lo que normalmente vemos”, dijo Story.

Una mirada a cómo responden los incendios forestales de Alberta al aumento de los incendios forestales invernales

Alberta Wildfire ha estado respondiendo a un mayor número de incendios forestales invernales debido al clima más cálido y seco de esta temporada. Trevor Wilson de CBC voló con equipos cerca de Fox Lake, al este de High Level, para ver en acción la lucha contra los incendios forestales invernales.

Una vez que la nieve se derrita y exponga la hierba muerta y seca en el paisaje, Story dijo que los incendios forestales podrían comenzar fácilmente y propagarse rápidamente. Alberta Wildfire espera aprovechar algunos de sus éxitos del año pasado, incluida la lucha prolongada contra incendios en los meses de primavera y otoño.

“La temporada de incendios forestales comienza legislativamente el 1 de marzo; sin embargo, tenemos la oportunidad… de comenzar las cosas antes si es necesario”, dijo.

Ostendorf dijo que se espera que este verano sea más cálido y seco, pero es demasiado pronto para saber cómo se desarrollará la temporada de incendios de 2024. Las autoridades aún necesitan ver cuánta lluvia caerá en el área esta primavera.

Es una de las razones por las que las operaciones invernales, junto con la poda de árboles, son importantes, afirmó.

“El fuego puede excavar profundamente en el suelo, especialmente en esta área… pero también puede propagarse y resurgir como un incendio forestal”, dijo Ostendorf.

“Así que este trabajo es para adelantarnos a eso y evitar que suceda”.

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