¿Cómo comen los osos polares cuando no hay hielo marino? No bien, encuentra un estudio

Para los osos polares, el verano definitivamente no es cuando la vida es fácil.

Son superdepredadores, poderosos cazadores y, como los inuit y los científicos saben desde hace mucho tiempo, prefieren una buena comida grasosa de focas, capturadas en el hielo marino.

Pero durante las épocas del año en las que no hay hielo marino (y esas épocas son cada vez más largodebido al cambio climático causado por el hombre: las ganancias son mucho más escasas.

En un nuevo estudio publicado el martes en Comunicaciones de la naturaleza Dirigidos por el Servicio Geológico de Estados Unidos (USGS), los científicos utilizaron rastreo por GPS, collares de video, química sanguínea y otros datos para rastrear las vidas de 20 osos polares durante tres semanas de verano cerca de Churchill, Man.

Algunos osos, como era de esperar, permanecieron en tierra e hicieron muy poco, conservando energía y viviendo de reservas de grasa, casi como si estuvieran hibernando.

Gran oso polar sobre el césped con collar de cámara, pareciendo dormir.
A veinte osos se les colocaron collares con cámaras y se les rastreó mediante GPS durante aproximadamente tres semanas cada uno, para ver qué comían e hacían cuando no podían usar el hielo marino para cazar. Algunos buscaban comida gran parte del día, deambulando y nadando, pero otros permanecían en tierra para conservar energía. (Anthony Pagano/Servicio Geológico de EE. UU.)

Otros buscaban comida, buscaban bayas y plantas, mordisqueaban astas o pájaros o, en el caso de una hembra de tres años, nadaban un total de 175 km en las frías aguas de la Bahía de Hudson, parando a descansar en un cadáver de beluga que intentó comer brevemente.

Una impresionante variedad de tácticas, pero aun así casi todos los osos perdieron peso, en promedio alrededor de un kilogramo por día.

“Lo que encontramos fue que tenían todos estos comportamientos diferentes y muchas estrategias energéticas y nada de eso era capaz de prevenir la pérdida de peso”, dijo la coautora Karyn Rode, bióloga investigadora de vida silvestre del Centro de Ciencias de Alaska del Servicio Geológico de EE. UU., quien ha estudiado a los osos polares durante más de 25 años.

“A lo que realmente se refería nuestro estudio era a cuáles son las limitaciones de la capacidad de adaptación de los osos polares”.

VER | El vídeo del collar muestra cómo comían los osos polares sin cazar en el hielo marino:

Riesgo de hambruna en tierra

Los osos polares tienen fama de ser criaturas resistentes, adaptables o incluso oportunistas como depredadores.

en un informe 2022 de Polar Knowledge Canada, los guardianes del conocimiento inuit de las comunidades de Pangnirtung y Kimmirut en Nunavut compartieron cómo los movimientos de los osos cambian sin hielo.

“Cuando se forma el hielo marino, los osos permanecen más tiempo en el hielo. Cuando el hielo desaparece no se puede saber dónde están los osos”, dijo Joe Arlooktoo de Kimmirut en el informe, señalando que depende de dónde esté su presa.

Varios osos polares en una playa.
Una imagen capturada por uno de los collares de una cámara muestra varios osos en la playa cerca de Churchill. Durante el período de estudio que rastreó a los osos durante aproximadamente tres semanas en agosto y septiembre, algunos deambularon por la costa en busca de comida. (Servicio Geológico de EE. UU.)

El nuevo estudio se inspiró en parte en observaciones de comunidades árticas, dijo Rode. Esas observaciones llevaron a los científicos del USGS, la Universidad Estatal de Washington y el Medio Ambiente y Cambio Climático de Canadá (ECCC) a cuantificar esos movimientos, en términos de energía y ingesta de alimentos.

El seguimiento solo duró unas tres semanas para cada oso, durante agosto y septiembre de 2019, 2021 y 2022.

Pero los investigadores también calcularon lo que podría venir después: cuánto tiempo podrían aguantar los osos si no encontraban más calorías en alguna parte.

Algunos tenían reservas de grasa para sobrevivir, pero otros, según sugieren las cifras, estarían al borde de la hambruna antes de finales de noviembre. Es entonces cuando, en promedio durante la década anterior, el hielo marino se reforma en el oeste de la Bahía de Hudson.

Sólo uno de los 20 osos, un oso polar macho joven, ganó peso durante el estudio.

Si bien su collar de video falló, los análisis de sangre mostraron que el niño de cuatro años anotó la única fuente de alimento rico en grasas que los osos polares pueden encontrar en tierra: el cadáver de un gran mamífero marino que apareció en el mar, probablemente una foca o una beluga.

“A menos que puedan encontrar algo así, no anticiparíamos que la pérdida de peso que vimos fuera diferente durante otras partes del año cuando están en tierra”, dijo Rode.

Andrew Derocher, profesor de la Universidad de Alberta, que no participó en esta investigación pero revisó el artículo, ha estudiado a los osos polares en todo el Ártico durante más de 40 años y fue el primero en escribir sobre cómo el cambio climático afecta a los osos polares. hace tres décadas.

Dice que el nuevo estudio adopta un “enfoque elegante”, reuniendo muchos tipos de datos para confirmar lo que significan los períodos sin hielo para los osos polares.

“Realmente hay muy pocos indicios de que haya suficiente alimento en la tierra para que los osos polares se ganen la vida”, dijo Derocher.

El biólogo mantiene la boca abierta sobre un oso polar tranquilizado con fines de investigación.
El biólogo Andrew Derocher ha estudiado a los osos polares en la Bahía de Hudson y en otros lugares durante más de 40 años. Cuando empezó, dijo que la población allí era “gorda y feliz”, pero más recientemente, la disminución del hielo marino ha dificultado la caza. (Presentado por Andrew Derocher)

Cuando empezó a trabajar en Churchill en la década de 1980, dice que los osos estaban “gordos y felices”.

En tierra, los osos mataban pájaros, comían huevos o buscaban plantas, con los dientes manchados de arándanos. Pero no tenían que preocuparse, dijo, a diferencia de algunos de los recolectores más vigorosos, o quizás desesperados, observados en el estudio actual.

“Los osos están haciendo lo que siempre han hecho”, dijo Derocher.

“Lo que queda claro a partir de este… nuevo estudio, es que cualquier conjunto de trucos que hayan tenido, y que hayan estado usando probablemente durante miles y miles de años, no será suficiente”.

Gran oso polar entre plantas.
El estilo de vida del oso polar implica ganar peso cuando es posible cazar en el hielo marino, dice Derocher, un caso de “supervivencia del más gordo” para que el oso no muera de hambre cuando no hay mucho más que plantas y bayas en el menú. (David McGeachy)

Límites de adaptación

Los osos polares están clasificados como especies de especial preocupación por el Comité sobre el Estado de la Vida Silvestre en Peligro en Canadá (COSEWIC), y como vulnerable por la Unión Internacional para la Conservación de la Naturaleza (UICN), principalmente debido a la pérdida de hielo marino.

Hay 19 subpoblaciones reconocidas de osos polares a nivel mundial. Si bien algunos se han recuperado de las pérdidas relacionadas con la caza, hay evidencia de que dos ya han experimentado disminuciones relacionadas con el hielo marino, según la UICN, incluido el grupo occidental de la Bahía de Hudson cerca de Churchill.

“Otras dos o tres décadas de calentamiento pueden ser suficientes para llevar a la población al límite, donde la tasa de disminución se acelera y la población rápidamente se vuelve mucho más pequeña de lo que es actualmente”, dijo Derocher.

Para mediados de siglo, es posible que los osos polares no puedan sobrevivir tan al sur como Churchill, dijo, y también se pronostica un futuro. en un 2012 revisión que escribió en coautoría con el legendario investigador de osos polares Ian Stirling.

Oso en la playa con hierba
Según la Unión Internacional para la Conservación de la Naturaleza, hay evidencia de disminuciones relacionadas con el hielo marino en dos subpoblaciones de osos polares, incluidas las del oeste de la Bahía de Hudson. (Andrés Derocher)

Más allá de reducir las emisiones para frenar el calentamiento, Derocher dice que los humanos pueden ayudar a los osos polares a sobrevivir limitando otros tipos de mortalidad, como cazar a los osos problemáticos. Alguno Comunidades árticas Han seguido el ejemplo de Churchill, Man., asegurando la basura y utilizando tácticas no letales para mantener alejados a los osos sin matarlos.

Más al norte, el principal coto de caza del hielo marino permanecerá por más tiempo, dijo Derocher, pero no se salvará del cambio climático.

“En última instancia, el Ártico se está calentando en su totalidad y todas las poblaciones se verán afectadas por la pérdida de hielo marino en el futuro”.

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