¿Cuál es el rumor? Alberta es el centro neurálgico de la industria de las abejas de Canadá

Richard Ozero opera una carretilla elevadora en su almacén, cargando bidones llenos de miel en un semirremolque. Su hijo utiliza una plataforma rodante para transportar y organizar los tambores más profundamente en el remolque.

Este no era el plan empresarial inicial de Ozero, pero está contento con cómo van las cosas desde que se lanzó de cabeza a la apicultura.

Alberta es el centro neurálgico de la miel de Canadá; Ozero y su familia se encuentran entre los cientos de apicultores que ayudan a la industria apícola de la provincia.

“Mirando hacia atrás, no sé cómo lo hicimos”, dijo. “No sé si podría volver a hacerlo, pero se siente bien”.

Ozero creció en una granja cerca de Bonnyville, Alta., antes de desarrollar una carrera en las noticias televisivas en Edmonton. Le preocupaba el crecimiento de Internet y cómo afectaría a la industria y a su propio futuro.

En 2006, él y su esposa Amber, que también trabajaba en noticias de televisión, compraron una granja en el condado de Parkland, al oeste de Edmonton. Ozero pensó que necesitaban ganado, entonces recordó a un apicultor comercial que tenía colonias en la propiedad de sus padres.

Tres frascos de vidrio llenos de miel están alineados en un estante.
Los productos Good Morning Honey se han enviado a toda América del Norte e incluso al extranjero, dijo el copropietario Richard Ozero. (Nicolás Frew/CBC)

Invitó al apicultor a poner colonias en su nueva granja. Ayudó al hombre a cuidar de sus abejas y aprendió en el camino. El plan era tal vez, eventualmente, comprar una o dos de las colonias.

En 2011, los Ozero compraron 920 colonias.

“Eso es como ser de la ciudad y comprar 500 vacas sin saber nada sobre las vacas. Es un riesgo bastante grande”, dijo Ozero, añadiendo que crear un negocio familiar es lo que le atrajo de la oportunidad.

El riesgo valió la pena: Good Morning Honey de la familia ha crecido desde la compra inicial a 4.000 colonias y su producto se ha enviado a todo Canadá e incluso a nivel internacional.

De acuerdo a Estadísticas de Canadáel 40 por ciento de toda la miel producida en Canadá el año pasado provino de Alberta, y nunca había valido tanto.

El valor de la miel de Alberta fue de casi 105,6 millones de dólares en 2023, un nuevo récord, en parte impulsado por los precios más altos. Manitoba fue el segundo mayor productor, reportando casi 48,2 millones de dólares en ventas de miel.

Alberta albergó el año pasado casi 303.000 colonias de abejas, la mayor cantidad de cualquier provincia y casi el 40 por ciento de la población total del país.

El interés por la apicultura está aumentando en la provincia y se ha más que triplicado desde 2008: de 620 apicultores a 1.950 en 2023.

La gran mayoría de las abejas pertenecen a apicultores comerciales: unos 170 apicultores poseen más de 290.000 colonias en Alberta, dijo Connie Phillips, directora ejecutiva de la Comisión de Apicultores de Alberta, una organización industrial.

La miel, por supuesto, es un producto agrícola mucho menos lucrativo que el trigo o la carne vacuna. En 2022, los agricultores de Alberta ganaron más de 22 mil millones de dólares gracias a cultivos, ganado y pagos sociales directos. datos de recibos de efectivo de la granja muestra. Ese año, las ventas de miel representaron 94,1 millones de dólares, o alrededor del 0,4 por ciento del total.

Pero el gobierno federal estima que las abejas aportan miles de millones al sector agrícola a través de la polinización.

Los apicultores y las partes interesadas de la industria están trabajando para garantizar que la población de abejas de Alberta se mantenga saludable.

El auge de la apicultura en Alberta

Los colonos europeos importaron abejas por primera vez a América del Norte durante el siglo XVI.

La apicultura en la región que ahora se conoce como Alberta se remonta a mediados de la década de 1880. La apicultura comercial no comenzó hasta principios de la década de 1920.

En 1924, Alberta contaba con 160 apicultores que producían casi 25.000 kilogramos de miel, según muestran los datos de StatsCan.

En ese momento, sólo la Isla del Príncipe Eduardo tenía menos apicultores y producía menos miel que Alberta. Ontario era el gigante, contaba con 10.000 apicultores y producía más de 4,9 millones de kilogramos de miel. El conjunto de datos excluye Terranova y Labrador, NWT, Nunavut y Yukon.

La apicultura pronto floreció en Alberta, y el número de apicultores alcanzó un máximo de 11.000 en 1946.

La adquisición de la industria de la miel del país por parte de Alberta comenzó a mediados de la década de 1960, cuando se produjo por primera vez la mayor cantidad de miel en Canadá.

A principios de la década de 1970, Alberta tenía más colonias de abejas que Ontario, pero menos apicultores. Casi al mismo tiempo, el valor de la miel producida en Alberta comenzó a elevarse por encima del de otras provincias.

Había muchas operaciones de apicultura en el este que se encontraban un poco abarrotadas geográficamente y se dieron cuenta de que había mucho territorio en las praderas que en realidad era un buen territorio para la apicultura”, dijo Shelley Hoover, profesora asociada de biología Ciencias en la Universidad de Lethbridge.

La abundancia de tierras de cultivo y diferentes cultivos, como el trébol, “un gran productor de miel”, ayudó a atraer apicultores a Alberta, dijo Hoover.

Alberta, particularmente el sur, también tiene semillas de canola híbridas, añadió. Los agricultores que plantan ese cultivo necesitan abejas para polinizar sus campos, por lo que algunos apicultores alquilan colonias para la polinización.

“Esa es una forma de ingresos realmente estable para los apicultores”, dijo Hoover, añadiendo que esos operadores podrían depender menos del clima para sus ingresos.

Hoy en día, la apicultura se practica en toda Alberta. Un informe de la industria de 2022 del gobierno de Alberta dice que la mayor parte de la miel de la provincia proviene del noroeste y de las regiones de Paz, que incluyen la ciudad de Falher, apodada la capital de la miel de Canadá.

La mayoría de los apicultores de Alberta se centran en la producción de miel, según el informe, pero hay algunos cuyos negocios se centran en la polinización, un servicio que ayuda al sector agrícola en su conjunto.

Una abeja poliniza una flor morada.
El Ministerio Federal de Agricultura estima que las abejas aportan miles de millones al sector mediante la polinización de cultivos. (Paul Chiasson/Prensa canadiense)

Agriculture and Agri-Food Canada lleva a cabo resúmenes estadísticos anuales de la industria melífera y apícola del país.

En 2021, el ministerio estimó que la polinización de las abejas contribuyó con casi 3.200 millones de dólares al sector agrícola en valor agregado de cosecha. La contribución aumentó a 7 mil millones de dólares por año si se tiene en cuenta la polinización de semillas de canola híbridas.

“Esa conexión es enorme”, dijo Phillips, de la Comisión de Apicultores de Alberta.

Algunos cultivos, como los arándanos, dependen de las abejas, afirmó Phillips. Algunos apicultores de Alberta envían abejas a Columbia Británica para polinizar allí los arándanos.

Reposición de stock

En un día templado y soleado de finales de enero, Richard Ozero revisa algunas de sus colonias de abejas ubicadas en una sección de su granja en el condado de Parkland.

Restos de abejas que abandonaron sus colmenas para morir cubren la nieve fresca en el suelo fuera de grandes cajas aisladas. Más cerca de las cajas, las abejas que sobrevivieron a una reciente ola de frío récord vagan de un lado a otro.

Un hombre blanco con cabello oscuro y barba está completamente vestido.  Está afuera en un día claro y soleado, de pie en la nieve.  Detrás de él hay una fila de cajas cubiertas con una lona negra.
Ozero, que se muestra aquí junto a varias de sus colonias, intenta no inspeccionar sus abejas durante el invierno, dijo. (Nicolás Frew/CBC)

“Ver las abejas volando me hizo sonreír”, dice Ozero, que intenta no controlar a sus abejas con frecuencia durante el invierno.

Prefiere ser “felizmente ignorante” durante un par de meses, en lugar de preocuparse por cuántas abejas menos tendrá en marzo, aunque es difícil reprimir la necesidad de inspeccionar sus insectos.

Ozero se acerca a otra colmena. No hay abejas volando a su alrededor. Sopla a través de un tubo (la entrada de la colmena) para ver si las abejas que están dentro reaccionan. Nada.

“Ahora no estoy tan feliz”, dice.

Los apicultores piensan constantemente en mantener saludables a sus abejas y en cómo reponer sus colonias cuando las abejas mueren. Las abejas mueren cada invierno y las plagas, en particular la varroa destructor, un ácaro parásito que se alimenta de las abejas melíferas, pueden diezmar las colonias.

El cadáver de una abeja está enterrado en una pequeña celda de nieve.
Las abejas mueren cada invierno por causas naturales, plagas o enfermedades. La protección de la salud de las colonias de abejas, especialmente del ácaro parásito varroa, es una de las principales discusiones entre los apicultores. (Nicolás Frew/CBC)

Dividir una colonia para crear dos colmenas nuevas más pequeñas es un método de reconstrucción. Importar abejas de otros países es otra.

El informe de la industria del gobierno provincial sugiere que, en 2022, Alberta representó aproximadamente la mitad de las importaciones de abejas reinas de Canadá y alrededor del 40 por ciento de las colonias núcleo importadas del país, esencialmente colmenas más pequeñas.

Canadá autoriza las importaciones de abejas de ciertos países, pero existe una prohibición parcial sobre las importaciones de Estados Unidos.

En la década de 1980, Canadá cerró sus fronteras por completo a las abejas estadounidenses, por temor a que trajeran plagas y virus. Las restricciones se suavizaron en 2004 para permitir las importaciones de abejas reinas, pero la importación de abejas empaquetadas (abejas obreras y una reina apareada) todavía está prohibida.

Hoover, de la Universidad de Lethbridge, describió la prohibición como “uno de los mayores problemas políticos” para la industria.

La Agencia Canadiense de Inspección de Alimentos está llevando a cabo una evaluación de riesgos de los paquetes de abejas de EE. UU., que se espera que esté completa en abril, dijo a CBC News un portavoz de Agricultura y Agroalimentación de Canadá.

Los paquetes conllevan un mayor riesgo de introducir enfermedades porque se envían con el contenido de sus colmenas y no pueden inspeccionarse individualmente, dijo el portavoz. Si no hay condiciones de importación que puedan proteger a la población de abejas canadienses de los riesgos señalados, la CFIA no emitirá permisos de importación.

Como consecuencia, algunos apicultores de Alberta dependen de abejas empaquetadas del hemisferio sur que ya han terminado su ciclo de producción, lo que hace que las colmenas sean menos eficientes. Importar paquetes de abejas desde Estados Unidos sería más rentable y oportuno, dijo Phillips, de la Comisión de Apicultores de Alberta.

“Nuestra temporada, especialmente (en Alberta), es increíblemente corta”, dijo.

“Tener paquetes disponibles en febrero, marzo y principios de abril es fundamental para que los apicultores puedan desarrollarse, producir miel, tener suficientes abejas para la polinización, fortalecer las colonias más débiles, todas esas cosas”.

Barbara Sorenson, que dirige True North Apiary con su hijo en Calmar, a unos 50 kilómetros al suroeste de Edmonton, evita las importaciones por completo.

Durante casi una década, han injertado abejas reinas (una técnica común que permite a los apicultores producir más reinas) para hacer que sus colonias sean autosostenibles.

“Nos enseñamos a hacerlo por nosotros mismos y ambos descubrimos que éramos bastante buenos en eso, así que seguimos adelante”, dijo Sorenson. “Desde entonces no hemos vuelto a comprar ningún paquete”.

La educación es clave

Hoover, de la Universidad de Lethbridge, insta a los aspirantes a apicultores a educarse a fondo y asegurarse de comprender los matices del cuidado de las abejas en Alberta.

“Realmente necesitan encontrar mentores locales y comprender que las abejas son una especie introducida”, dijo Hoover.

Un apicultor sostiene una losa de una de sus colmenas de abejas para inspeccionar los insectos.
Los aspirantes a apicultores deberían encontrar mentores locales que puedan enseñarles cómo cuidar de las abejas en Alberta, dijo Shelley Hoover, apicultor y profesor asociado de ciencias biológicas en la Universidad de Lethbridge. (Enviado por Ámbar Ozero)

Tracey Smith, una apicultora del condado de Strathcona, en las afueras de Edmonton, se encuentra entre los apicultores de Alberta que colaboran.

En 2013, Smith comenzó a impartir las partes de comercialización de la miel en talleres organizados por el gobierno provincial. A finales de la década de 2010, impartió talleres de apicultura y, durante la pandemia de COVID-19, ofreció cursos en línea.

Organizar talleres (tomar inscripciones, establecer lugares y servicios de catering y desarrollar contenido) es mucho trabajo, dijo Smith, pero le gusta enseñar.

“Es importante aprender de los apicultores de la zona, que lo han estado haciendo, porque son ellos los que saben… el momento de las estaciones, cómo desarrollar las poblaciones”, dijo.

“Todo depende mucho de las condiciones ambientales locales, por lo que si estás tratando de aprender apicultura a partir de un vídeo de YouTube de alguien en Florida, no te ayudarán mucho”.

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