Dentro del secreto mundo de las casas de empeño de lujo y sus clientes aún más discretos

Si pasas por la sucursal de Suttons and Robertsons en South Kensington, es poco probable que pienses que en su interior hay artículos de lujo por valor de miles de libras.

De hecho, sus luces fluorescentes y su alfombra se parecen más a un banco importante que a una casa de empeño de lujo, donde solo se puede entrar con cita previa.

Pero, en los últimos tiempos, ha prestado 47.000 libras esterlinas en una obra de arte de Banksy después de que un cliente recibiera una factura de impuestos sorpresa, y 315.000 libras esterlinas en una colección de relojes de alta gama para financiar la compra de un negocio de hostelería.

Suttons and Robertsons ha sido una casa de empeño de lujo desde el siglo XVIII.

Suttons and Robertsons ha sido una casa de empeño de lujo desde el siglo XVIII.

Los orígenes de las casas de empeño se remontan a miles de años y es una de las formas de préstamo más antiguas del mundo.

Ahora, está teniendo una especie de resurgimiento después de que la pandemia puso patas arriba a la industria.

A medida que más personas luchan por acceder a financiación, recurren a las casas de empeño, pero ¿qué pasa con el mercado de lujo más secreto?

Ha sido empujado (o arrastrado, según a quién se le pregunte) al siglo XXI.

Para Suttons and Robertsons, que ha atendido a sus clientes de una forma u otra desde 1770, el cambio es bienvenido.

Pasamos un día en las instalaciones con el director general Jim Tannahill para analizar cómo y por qué ha crecido la demanda de casas de empeño de lujo.

Crece la demanda de casas de empeño

En algunas zonas, las casas de empeño pueden ser bastante visibles, pero el número de tiendas reales sigue siendo relativamente bajo.

Dicho esto, el mayor prestamista del Reino Unido, H&T Group, que tiene más de 270 tiendas en el Reino Unidoinformó de “niveles récord” de demanda el verano pasado.

Su cartera de garantías (los préstamos contra activos de clientes) aumentó de £85,1 millones a £114,6 millones durante el año.

Suttons and Robertsons tuvo un aumento similar en su negocio, con un aumento de su cartera de préstamos de entre un 20 y un 30 por ciento interanual. También ha visto el número de clientes nuevos aumentar en un 30 por ciento desde el año pasado.

El director general de Suttons and Robertsons, Jim Tannahill, ha sido prestamista durante más de 40 años.

El director general de Suttons and Robertsons, Jim Tannahill, ha sido prestamista durante más de 40 años.

“Conseguimos un buen grupo de nuevos clientes, pero, al igual que el resto de la industria, dependemos del hecho de que una vez que la gente ha utilizado nuestro servicio, repite”, afirma Tannahill.

‘Probablemente el 50 por ciento de los libros de cualquier persona serán clientes habituales y luego se completará con nuevos clientes. Algunos sólo piden prestado una vez.

Tannahill comenzó su carrera en TM Sutton y trabajó allí durante varios años antes de empezar por su cuenta.

En 2019, Hopkins y Jones adquirieron todos los activos comerciales de Suttons and Robertsons, que era propiedad de The Money Shop, y ahora es uno de los accionistas.

‘Todavía veo algunas de las mismas caras que solía ver antes de irme, hace unos 10 años. Creo que si eso sigue sucediendo, su servicio debe ser útil para la gente.

La falta de acceso a los préstamos, especialmente desde el colapso de los prestamistas de día de pago, significa que todavía tienen un propósito, argumenta.

“Si quieres un préstamo de medio millar de libras, es difícil. Lograr un acceso rápido a ese tipo de financiación es cada vez más difícil. El aspecto de la lucha contra el lavado de dinero es un poco más largo, pero si quisieras £10,000 de un banco, simplemente no sucedería en un día.

“Si busca pedir dinero prestado en un corto período de tiempo, (la casa de empeño) es una opción viable y rápida”.

¿Cómo funciona la casa de empeño de lujo?

A diferencia de las casas de empeño que no son de lujo, Suttons and Robertsons ofrece préstamos garantizados con artículos de lujo, como relojes y joyas.

También puede comprar artículos, pero la gran mayoría de su negocio son préstamos y está totalmente regulado por la Autoridad de Conducta Financiera (FCA).

Se valora el activo y se hará una oferta, momento en el que el cliente celebra un contrato de préstamo de casa de empeño. Las casas de empeño trabajan con el valor en efectivo y prestan un porcentaje de ese valor, normalmente entre el 75 y el 80 por ciento.

Suttons and Robertsons mantendrá el activo en una de sus bóvedas aseguradas hasta que finalice el periodo de tiempo acordado -normalmente seis meses-, aunque podrá devolverlo en cualquier momento dentro de este plazo.

Una vez que se pague el monto total del préstamo y los intereses acumulados, el artículo será devuelto al cliente.

Sin embargo, no todo el mundo puede entrar y obtener un préstamo de casa de empeño. En Suttons and Robertsons, el préstamo mínimo es de £500 (más alto que el préstamo promedio de £400 pagado por otras casas de empeño), mientras que el tamaño promedio del préstamo es de £6.000.

Tannahill dice que ha prestado hasta medio millón de libras y que el monto promedio de los préstamos está aumentando en parte debido al aumento de los precios en general.

Los productos empeñados populares incluyen joyería fina de marcas líderes como Tiffany & Co.

Los productos empeñados populares incluyen joyería fina de marcas líderes como Tiffany & Co.

“Lo que hace unos años costaba un par de miles de libras, ahora es el doble… simplemente por la naturaleza misma del producto”.

Las casas de empeño también realizan controles rudimentarios y, en el mundo del lujo, comprobantes de compra y/o valoraciones de seguro del artículo, lo que ayuda a establecer un vínculo entre el cliente y el artículo.

‘Algunos clientes rechazan estas cosas porque piensan que estamos entrometidos. Preferiría que no tuviéramos que hacerlo, pero tienes que hacer lo que tienes que hacer. Los tiempos han cambiado.’

Las imitaciones pueden ser cada vez mejores, pero la información es fácil de obtener, lo que significa que la mayoría de las personas tendrán una identificación, afirma.

Hay muchas falsificaciones por ahí… realmente te enfrentas a ellas con algunas de ellas.

Si bien Internet ha significado una proliferación del mercado negro y del mercado de falsificaciones, también ha ayudado a los propios prestamistas.

‘Hay mucha información en Internet. Puede buscar relojes, números de serie, marcas y subastas. Puedes hacerte una idea de lo que se puede vender en el mercado de segunda mano.

Pero las falsificaciones mejoradas significan que son difíciles de ignorar, lo que hace que el proceso sea más frustrante.

‘Aún así, era necesario mirar, tocar, sentir y hacer su propia diligencia debida, especialmente con los relojes. Hay muchísimas falsificaciones y las vemos todo el tiempo.

‘Muchos de ellos son basura, lo cual es bueno para nosotros. Una vez que has visto el producto real notas la diferencia de calidad. Pero algunos de ellos son muy buenos… realmente te enfrentas a esto con algunos de ellos.

‘Por cada brazalete Cartier Love que veo, hay tres o cuatro que son falsos en un nivel relativamente bueno. Serán dorados, tendrán las marcas, pero no serán de Cartier. Es un verdadero dolor de cabeza”.

El mercado de relojes de segunda mano se ha disparado en los últimos años, pero también significa que muchas falsificaciones han inundado el mercado.

El mercado de relojes de segunda mano se ha disparado en los últimos años, pero también significa que muchas falsificaciones han inundado el mercado.

¿Qué lleva la gente a las casas de empeño de lujo?

Durante cuatro décadas, Tannahill ha estado en contacto personal con muchos artículos caros, pero es el más raro el que le entusiasma más.

‘He visto muchos artículos victorianos que probablemente no valgan mucho pero que son raros. Recuerdo haber visto un kit de cirujano con una sierra para arrancar un tronco. Estaba montado en oro y con puños de hueso.

Los artículos más empeñados en 2023 son menos macabros: el oro, los relojes y las joyas de marca se dividen de manera bastante equitativa. Los relojes han despegado especialmente gracias al mercado de segunda mano y resultan especialmente populares en la sucursal de Suttons and Robertsons City.

La casa de empeño opera en cuatro puntos de venta en Londres, cada uno de los cuales atiende al área en la que se encuentra.

‘Son todos muy diferentes. En la City habrá más relojes, en South Kensington habrá más joyas. Nuestra ubicación en Edgware Road tiene préstamos promedio más bajos, aunque más altos que los de la industria, y eso es un poco más inusual en joyería y oro.

Mucha gente tiene la percepción de que un artículo aumentará de precio. Podría hacerlo durante un período de tiempo. Ciertamente no es instantáneo.

‘Victoria es una mezcla de ambos. Si apareció plata, probablemente provino de Victoria.

Pero lo que la gente percibe de Sutton and Robertsons ha cambiado enormemente desde que Tannahill comenzó hace cuarenta años.

‘Comencé en Victoria y teníamos muchos clientes que traían plata. Traían la plata de la familia en baúles y teníamos muchos señores y damas. Todo eso ha cambiado, la gente ya no quiere plata. La plata antigua inglesa ya no es lo que era.

También ha visto cómo la demanda de joyería victoriana se está agotando con el paso a la joyería de marca de la talla de Cartier.

Parece haber más personas que piensan que sus artículos tienen más valor, lo que puede llevar a algunas conversaciones “incómodas”, dice Tannahill.

“Esa es probablemente una de las conversaciones más comunes e incómodas que tienes al principio: sobre qué prestas y cuánto cree alguien que vale”. Mucha gente tiene la percepción de que si lo compras en una tienda minorista, su precio aumentará.

‘Puede que funcione después de un período de tiempo, o puede que no. Ciertamente no es instantáneo”.

Los propietarios de pequeñas empresas recurren a las casas de empeño

La crisis del costo de vida ha empujado a más personas a empeñar sus artículos, según líderes de la industria. Pero las personas que recurren a casas de empeño de lujo suelen estar protegidas de lo peor de la crisis.

‘En los últimos años se ha producido una montaña rusa dramática. Compramos las empresas en diciembre de 2019 y la cartera de préstamos se redujo casi a la mitad en aproximadamente un año debido a la pandemia. La gente tenía más dinero que antes y se devolvieron partes del libro.

A partir de ese momento, la empresa duplicó su cartera de préstamos, pero partía de un punto de partida bajo. Desde entonces ha seguido una trayectoria ascendente constante, en lugar de un auge en el negocio como se observa en las casas de empeño de gama baja.

Cuando se le preguntó si había visto un tipo diferente de cliente debido a problemas de flujo de efectivo, Tannahill dijo: “Casi cualquiera que cruza la puerta tiene un problema de flujo de efectivo en ese momento”.

“Hay vacaciones, matrículas escolares, bodas, y de repente necesitas una gran cantidad de dinero”.

Más allá de la liquidez a corto plazo por motivos personales, las pequeñas empresas también recurren cada vez más a las casas de empeño.

‘Al final de cada mes, tienes que pagar salarios. Al final del trimestre tienes el IVA. También tienes que pagar a los proveedores.

El propietario de una pequeña empresa y promotor inmobiliario a tiempo parcial se enfrentó a una factura de impuestos inesperada que vencía el 31 de enero. Suttons y Robertsons les prestaron 47.000 libras esterlinas para una pieza de Banksy, que tardó sólo dos días en completarse.

Otro empresario donó su colección de relojes, que incluía un Rolex y Patek Philippe, por 315.000 libras esterlinas para comprar un negocio de hostelería.

Suttons y Robertsons dicen que el 90 por ciento de sus préstamos se conceden a clientes con ingresos superiores a 100.000 libras esterlinas al año, y el 75 por ciento se encuentra en el 5 por ciento superior en términos de riqueza.

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