El monitor de arrecifes de coral agrega nuevos niveles de alerta para mantenerse al día con las crecientes temperaturas del océano

Como sucede5:59El monitor de arrecifes de coral agrega nuevos niveles de alerta para mantenerse al día con las crecientes temperaturas del océano

Las temperaturas del océano están aumentando tan dramáticamente que la organización que monitorea las amenazas a los arrecifes de coral en todo el mundo ha agregado tres nuevas categorías de alerta.

Coral Reef Watch es un programa dirigido por la Administración Nacional Oceánica y Atmosférica de EE. UU. que utiliza satélites y modelos informáticos para monitorear el riesgo de calor para los arrecifes.

Los científicos marinos y conservacionistas utilizan los datos del sistema para comprender el impacto del calentamiento de las temperaturas en los arrecifes de coral, que son ecosistemas marinos diversos y un indicador clave de la salud de los océanos.

“Desafortunadamente, el año pasado hizo tanto calor en el Gran Caribe que nuestro sistema de alerta preexistente realmente no estaba haciendo un buen trabajo reflejando cuán severo se había vuelto el estrés por calor”, dijo Derek Manzello, director de Coral Reef Watch, Como sucede anfitrión Nil Köksal.

“Con el nuevo sistema de niveles de alerta, esto nos permite informar a los administradores (de conservación) y científicos sobre cuáles pueden ser los impactos previstos de estos niveles de estrés por calor”.

¿Qué es el blanqueamiento de los corales?

Los arrecifes de coral son exuberantes ecosistemas marinos que surgen alrededor de colonias de invertebrados cubiertos de esqueletos llamados corales duros.

Los corales obtienen sus colores brillantes de las algas que viven dentro de sus tejidos. Pero cuando se estresan, a menudo debido a las fluctuaciones de temperatura, expulsan las algas y se vuelven blancos como los huesos, un fenómeno conocido como blanqueamiento de los corales.

Sin sus algas, el coral es extremadamente vulnerable a las enfermedades y al hambre. Si las algas no regresan, los corales morirán, convirtiendo los hábitats ricos en cementerios de esqueletos.

Corales oceánicos de diversas formas y tamaños, todos de color blanco blanqueado.
Blanqueamiento masivo de corales en los Cayos de Florida a finales de julio de 2023. (G. Kolodziej/NOAA)

Los arrecifes de coral sólo ocupan alrededor del uno por ciento del fondo del océano, dice Manzello, pero una de cada cuatro especies marinas documentadas interactúa con ellos en algún momento de su ciclo de vida.

“Los arrecifes de coral son las selvas tropicales del mar”, afirmó. “A medida que mueren los arrecifes de coral, perdemos esta inmensa biodiversidad”.

‘Riesgo de mortalidad casi total’

Desde su lanzamiento en 2009, Coral Reef Watch ha utilizado dos categorías de alerta para monitorear el riesgo de calor para los arrecifes de coral: Nivel 1, que significa que los arrecifes están en riesgo de blanqueamiento de corales, y Nivel 2, que significa que indica el riesgo de “mortalidad por calor”. -corales sensibles.”

Pero en diciembre de 2023, inmediatamente después de una enorme ola de calor marina en verano, el grupo añadió tres niveles de alerta más. que dio a conocer públicamente este mes.

El nivel 3 indica un riesgo de mortalidad de múltiples especies de corales, el nivel 4 significa que más de la mitad de los corales de un arrecife podrían morir y el nivel 5 significa “riesgo de mortalidad casi completa”.

Un mapa del mundo codificado por colores, fechado el 1 de febrero de 2024, muestra enormes parches de océano en amarillo, que un libro de contabilidad indica que se encuentran bajo "mirar." Los parches ligeramente más pequeños están en naranja, lo que indica "Advertencia." Dentro de los puntos naranjas hay puntos rojos, lo que indica "Nivel de alerta 1." Un pequeño punto al noreste de Australia es fucsia para el nivel de alerta 2. Y pequeños puntos cerca de Australia, África y América Central son de color púrpura oscuro, para el nivel de alerta 5.
El mapa de Coral Reef Watch del 1 de febrero de 2024 contiene varios puntos etiquetados como Nivel de alerta 5, lo que significa que las temperaturas del océano representan un riesgo potencialmente catastrófico para los arrecifes de coral. (coralreefwatch.noaa.gov)

“Una condición de alerta de Nivel 5 realmente representa el peor de los casos, el más extremo, que se podría anticipar que sucedería en un arrecife de coral debido al estrés por calor”, dijo Manzello.

“Esto es análogo a un ciclón o huracán de categoría 5 en el sentido de que se espera que los impactos de un evento de blanqueamiento de nivel 5 de alerta sean severos y drásticos”.

Antes de 2023, dice, solo hubo tres casos de calentamiento a este nivel descritos en la literatura científica.

Eso es lo que sucedió con varios arrecifes durante las olas de calor del verano de 2023, cuyos efectos se documentaron en un estudio de la NOAA y la Universidad de Queensland publicado en diciembre.

El arrecife Sombrero frente a los Cayos de Florida experimentó una mortalidad de coral del 100 por ciento en julio de 2023. según la Coral Restoration Foundation, con sede en Florida.

“Esto fue devastador para las personas que habían pasado años de sus vidas tratando de restaurar estos arrecifes”, dijo Manzello.

Impactos en los humanos

Stacy Jupiter, científica marina en Fiji de la Wildlife Conservation Society, acoge con agrado los cambios en el sistema de alerta de Coral Reef Watch.

“Creo que los cambios son necesarios para demostrar que los niveles de acumulación de calor que se experimentan ahora en todo el mundo son relativamente mayores que los niveles de alerta más altos emitidos anteriormente”, dijo a CBC en un correo electrónico.

Mientras que la Wildlife Conservation Society utiliza el sistema de alerta de Coral Reef Watch en su investigación, Júpiter dice que el aumento del calor es sólo uno de varios predictores del blanqueamiento de corales.

Un buceador nada cerca de un vibrante y colorido arrecife de coral.
Un turista nada en la Gran Barrera de Coral frente a la costa de Australia en 2018. Los arrecifes sanos son coloridos y están llenos de vida. (Ben Cropp/Autoridad del Parque Marino de la Gran Barrera de Coral/vía Reuters)

Sin embargo, dice que el grado de calentamiento de los océanos en 2023 y 2024 no tiene “precedentes en los tiempos modernos” y “es, de hecho, muy preocupante”.

Algunas pueden explicarse por El Niñoun patrón climático natural que comienza en los trópicos, marcado por el calentamiento de parte de la superficie del Océano Pacífico.

“Es un poco difícil decir si continuaremos viendo las mismas temperaturas elevadas en los océanos en los próximos años, pero no podemos descartar que nos estamos acercando a algunos puntos de inflexión en los sistemas regulatorios críticos de la Tierra”, dijo Júpiter.

Manzello dice que se necesita mucho más tiempo e inversión financiera en la protección de los arrecifes de coral, incluido el campo de “evolución asistida,” en el cual Los científicos estudian la genética de corales más tolerantes al calor.y usar esa información “para criar corales para el futuro“.

Si no encontramos formas innovadoras de preservar los arrecifes de coral, dice, todos sentiremos el impacto.

Los arrecifes de coral producen compuestos utilizados en medicina, proporcionan hábitat para los peces que come la gente, son un componente clave de las industrias turísticas en todo el mundo y protegen las zonas costeras de los impactos de poderosas tormentas.

“En mi opinión, los arrecifes de coral son el hábitat natural más hermoso que existe en el planeta Tierra”, dijo.

“El hecho de que estos animales estén muriendo a escala global cada año, creo que es realmente una tragedia ecológica que se está desarrollando ante nuestros propios ojos”.

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