El nuevo satélite climático de la NASA vigilará el plancton y las nubes. Este es el por qué

El satélite climático más nuevo de la NASA entró en órbita el jueves para estudiar los océanos y la atmósfera del mundo con un detalle nunca antes visto.

SpaceX lanzó el satélite Pace en su misión estadounidense de 948 millones de dólares antes del amanecer desde Cabo Cañaveral, Florida, con el cohete Falcon dirigiéndose hacia el sur sobre el Océano Atlántico para alcanzar una rara órbita polar.

El satélite pasará al menos tres años estudiando los océanos a 676 kilómetros de altura, así como la atmósfera. Escaneará el mundo diariamente con dos de los instrumentos científicos. Un tercer instrumento tomará mediciones mensuales.

“Será una vista sin precedentes de nuestro planeta”, dijo el científico del proyecto Jeremy Werdell.

Una luz brillante en forma de maza se eleva entre las nubes contra un cielo oscuro.
La misión Pace de la NASA despegó el jueves a bordo de un cohete SpaceX Falcon 9. La nave espacial está equipada con instrumentos para evaluar la salud de los océanos midiendo la distribución de fitoplancton, plantas diminutas y algas. (John Raoux/Associated Press)

Lo que los científicos esperan que les diga el satélite

Las observaciones ayudarán a los científicos a mejorar los pronósticos de huracanes y otros pronósticos climáticos severos, detallar los cambios de la Tierra a medida que aumentan las temperaturas y predecir mejor cuándo ocurrirán las floraciones de algas dañinas.

La NASA ya tiene en órbita más de dos docenas de satélites e instrumentos de observación de la Tierra. Pero Pace debería ofrecer una mejor comprensión de cómo interactúan entre sí los aerosoles atmosféricos, como los contaminantes y las cenizas volcánicas, y la vida marina, como las algas y el plancton.

“Pace nos dará otra dimensión” a lo que observan otros satélites, dijo la directora de Ciencias de la Tierra de la NASA, Karen St. Germain.

Una antena parabólica se asienta sobre una base cilíndrica, vista desde el interior de un cilindro más grande con muchos paneles rectangulares.
Técnicos de la NASA y SpaceX encapsulan la nave espacial Pace de la NASA en los carenados de carga útil Falcon 9 de SpaceX el martes en las instalaciones de operaciones espaciales de Astrotech cerca del Centro Espacial Kennedy de la agencia en Florida. (NASA/Prensa Asociada)

Pace (abreviatura de plancton, aerosol, nube, ecosistema oceánico) es la misión más avanzada jamás lanzada para estudiar la biología oceánica.

Según Werdell, los satélites actuales de observación de la Tierra pueden ver en siete u ocho colores. Pace se verá en 200 colores que permitirán a los científicos identificar los tipos de algas en el mar y los tipos de partículas en el aire.

Los científicos esperan comenzar a obtener datos en uno o dos meses.

La NASA está colaborando con la India en otro satélite avanzado de observación de la Tierra que se lanzará este año. Llamado Nisar, utilizará un radar para medir el efecto del aumento de las temperaturas en los glaciares y otras superficies heladas que se derriten.

El proyecto Pace de la NASA perseveró a pesar de los esfuerzos de la administración Trump por cancelarlo.

“Ha sido un viaje largo y extraño, como dicen”, dijo Werdell antes del lanzamiento.

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