Extraño árbol antiguo anterior a los dinosaurios encontrado en una cantera canadiense

Los bosques de musgos gigantes de tallos escamosos surgieron de antiguos pantanos en el Atlántico canadiense hace 350 millones de años.

Pero debajo del dosel brotaron árboles aún más extraños, cuyos fósiles fueron descubiertos recientemente en una cantera en Norton, NB.

“Lo que realmente parece es uno de esos árboles de trufa de The Lorax“, dijo Olivia King, una de las investigadoras que descubrió el fósil. Se refirió a un famoso libro infantil ilustrado del Dr. Seuss que presenta árboles fantásticos y coloridos diezmados para producir prendas llamadas “thneeds”.

VER | Puedes comparar los árboles de trufa en esta reseña de la película The Lorax:

Eli Glasner de CBC habla sobre dos películas que llegarán a los cines: la película animada del Dr. Seuss The Lorax (y sus controvertidos vínculos) y el documental de fútbol ganador del Oscar Undefeated.

Como la trufa, la nueva especie fósil, Sanfordiacaulis densifolia, Era un poco más alto que un humano, pero no extremadamente alto (unos tres metros), y tenía un tallo larguirucho que asomaba entre una densa mata de hojas largas. Ese trapeador tenía un tamaño más extremo que el de la trufa: más de cinco metros, o aproximadamente el diámetro de una piscina elevada.

“Es diferente a todo lo que vemos hoy”, dijo Matthew Stimson, quien co-descubrió el fósil, que se describe en un nuevo estudio publicado en Current Biology el viernes.

Cómo se encontró en una cantera de New Brunswick

Sanfordiacaulis Vivió en una época llamada Mississippian, una parte temprana del período Carbonífero. Fue antes de que los dinosaurios o incluso los reptiles evolucionaran, y los insectos y anfibios parecidos a salamandras apenas comenzaran a colonizar la tierra. En aquella época, Nuevo Brunswick tenía un clima subtropical a tropical y sus lagos estaban rodeados de bosques pantanosos.

Una mujer con una gorra de béisbol blanca yace sobre una roca gris que contiene un fósil oscuro.
Olivia King, investigadora de la Universidad St. Mary y del Museo de New Brunswick, descubrió el fósil con su colega Matt Stimson en Sanford Quarry en Norton, NB. (Matt Stimson)

King y Stimson son estudiantes de posgrado en la Universidad St. Mary’s en Halifax y también trabajan para el Museo de New Brunswick. Buscaban las huellas de esos primeros animales, a menudo en canteras que se lo permitían, porque esos son lugares donde la roca fresca queda expuesta constantemente al excavar.

En la cantera de Sandford, la arenisca proviene del fondo de un lago antiguo y muy largo que es tan profundo que cerca de su fondo no había oxígeno para promover la descomposición. No sólo conservó los peces, sino también secciones del bosque circundante que se hundieron en sus profundidades debido a los deslizamientos de tierra provocados por el terremoto.

Mientras buscaban allí en 2017, King y Stimson vieron el tronco de un árbol incrustado en una roca. Mientras lo excavaban para exponer más, se dieron cuenta de que el tronco estaba adherido a ramas y hojas que no pertenecían a nada que reconocieran.

“Esto era algo nuevo, algo único”, dijo Stimson.

Un hombre se encuentra ante un fósil.
El profesor James Basinger, paleobotánico de la Universidad de Saskatchewan, que no es coautor del estudio, se encuentra junto a una parte del fósil. El tronco del árbol y las hojas adheridas quedan expuestos. Las hojas fósiles se extienden más allá de los bordes del bloque, que fue retirado y recortado antes de su transporte al Museo de New Brunswick. (Patricia G. Gensel)

Comenzaron a enviar fotografías a expertos en plantas fósiles para ayudarles a identificarla.

También se pusieron en contacto con la propietaria de la cantera, Laurie Sanford, quien ofreció su personal y maquinaria para excavar la roca y transportarla al Museo de New Brunswick. El fósil lleva su nombre por sus contribuciones.

Lo que nos dice sobre la historia de los árboles.

Robert Gastaldo, profesor emérito del Colby College en Waterville, Maine, estuvo entre los paleobotánicos llamados para ayudar a identificar y estudiar la inusual planta. Recuerda haber entrado en la habitación donde estaba almacenado el enorme bloque, con el árbol incrustado en él. “Y (yo) dije: ‘Oh, vaya'”.

No sólo era grande, sino que es muy inusual encontrar la copa de un árbol preservada con un tronco, dijo. También es inusual que se conserven en tres dimensiones, en lugar de aplanarse durante el proceso de fosilización.

El coautor del estudio, Adrian Park, geólogo del Departamento de Recursos Naturales y Desarrollo Energético de New Brunswick, encontró evidencia de deslizamientos de tierra provocados por terremotos en el sitio fósil. Los investigadores creen que el sedimento que recubrió el árbol durante un antiguo deslizamiento de tierra lo protegió de ser aplastado por sedimentos adicionales que se acumularon en los cientos de millones de años siguientes.

Una ilustración que muestra las alturas de diferentes árboles antiguos en comparación con una silueta humana.
Una imagen del estudio muestra las alturas de los árboles de diferentes plantas fósiles encontradas antes, durante y después de Sandfordiacaulis. De algunos, sólo se han encontrado los baúles. (Gastaldo et al./Current Biology)

Gastaldo dijo que anteriormente se habían encontrado árboles de musgo muy altos y plantas de sotobosque bajo en los bosques del Mississippi, pero los investigadores aún no habían encontrado evidencia de una capa intermedia de árboles de tamaño intermedio, como los del “subdosel” de los bosques tropicales modernos. hasta este.

Su enorme mata de denso follaje probablemente tenía como objetivo capturar la mayor cantidad de luz posible entre el dosel y la maleza.

Gastaldo dijo que la existencia de un árbol tan extraño sugiere que era una época en la que las plantas, que habían colonizado recientemente la tierra, estaban experimentando con muchas formas y estrategias diferentes.

King señaló que en el caso de la forma adoptada por Sanfordiacaulis, “No lo vemos antes de este momento y no lo vemos después. Así que es un experimento un poco fallido”.

Dicho eso, Sandfordiacaulis tuvo un éxito fugaz: más excavaciones llevaron a los investigadores a encontrar otros cuatro especímenes, y resultó que muchas de sus hojas y ramas habían sido recolectadas previamente, aunque no identificadas, lo que sugiere que era una planta bastante común en su bosque.

Las plantas modernas más similares, los helechos arbóreos y las palmeras, tienen muchas menos hojas y no evolucionaron hasta más tarde.

Lo que nos dice sobre los bosques antiguos

Los investigadores de fósiles de plantas que no participaron en el estudio estaban entusiasmados con las implicaciones sobre cómo eran los bosques hace 350 millones de años.

Cindy Looy es profesora de la Universidad de California, Berkeley, que imparte un curso de paleobotánica y estudia cómo las plantas antiguas respondieron a cambios ambientales importantes, como extinciones masivas y desglaciaciones. Dijo que le llamó la atención la imagen de cómo habría sido el árbol.

“Si estuvieras debajo de ella, esa planta debía parecer casi un paraguas gigantesco. Casi ninguna luz se escapaba de esa planta”, dijo. “Es algo inusual y bastante interesante”.

Will Matthaeus es un investigador postdoctoral en el Trinity College de Dublín que mide e incorpora plantas fósiles en simulaciones de ecosistemas antiguos.

Dijo que si bien las plantas tan antiguas generalmente tienen un aspecto extraño, “ésta es la cima del montón en términos de un árbol de aspecto desconocido”.

Tanto Looy como Matthaeus dijeron que era muy raro encontrar un árbol completo con tronco, ramas y hojas. Pero lo que más les entusiasmó fue que este árbol proporciona la primera evidencia de que los bosques eran lo suficientemente complejos como para tener una capa intermedia de plantas, incluso hace 350 millones de años, entre el dosel y la maleza.

“Están mirando hacia atrás, a una época en la que realmente no sabemos cómo era el ecosistema forestal”, dijo Matthaeus. “Descubrimientos como este son innovadores en ese sentido”.

El nuevo estudio fue apoyado por fondos para ciencia e investigación de los gobiernos de Canadá, Estados Unidos y Reino Unido y el Departamento de Recursos Naturales y Desarrollo Energético de New Brunswick.

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