La expansión de Trans Mountain enfrenta ‘problemas técnicos’, lo que posiblemente retrase su finalización

La ampliación del oleoducto Trans Mountain se enfrenta a un retraso una vez más.

La corporación Crown que construye el enorme proyecto, que anteriormente había declarado que esperaba tener el oleoducto en servicio cerca del final del primer trimestre, dijo el lunes que una vez más se encontró con desafíos de construcción en Columbia Británica y retrasó esa fecha.

El oleoducto Trans Mountain es el único oleoducto de Canadá hacia la costa oeste y su expansión aumentará la capacidad del oleoducto a 890.000 barriles por día desde los 300.000 bpd actuales.

En un comunicado en su sitio web, Trans Mountain Corp. dijo el lunes que ha encontrado “problemas técnicos” y necesita tiempo adicional para determinar las “acciones más seguras y prudentes para minimizar mayores retrasos”.

La compañía dijo que los problemas técnicos fueron descubiertos entre el 25 y el 27 de enero durante los trabajos de construcción en Fraser Valley entre Hope y Chilliwack, BC.

“Trans Mountain está completamente concentrada en la finalización del oleoducto y no brindará entrevistas (con los medios) en este momento mientras trabaja hacia la fecha prevista de entrada en servicio en el segundo trimestre de 2024”, afirmó la compañía.

Carrera contra el reloj

Su construcción, que está completa en más del 98 por ciento, lleva más de tres años en marcha.

Los productores de petróleo canadienses ya han comenzado a aumentar la producción a la espera de una capacidad de exportación adicional, que se espera mejore los precios que reciben las compañías petroleras canadienses.

Pero Trans Mountain Corp. ha estado corriendo contra el reloj mientras enfrenta dificultades para perforar roca dura en Columbia Británica.

Su solicitud inicial de utilizar un tamaño diferente de tubería para la ubicación en cuestión fue denegada por el Regulador de Energía de Canadá debido a preocupaciones sobre la calidad e integridad de la tubería.

Trans Mountain Corp. luego pidió al regulador que lo reconsiderara, diciendo en diciembre que el proyecto podría enfrentar el peor de los casos: un retraso de dos años en su finalización si no se le permitía alterar sus planes de construcción.

Después de una audiencia oral en Calgary a principios de este mes, el regulador acordó permitir una variación de la tubería, siempre que Trans Mountain Corp. cumpliera con una serie de condiciones, incluidos los requisitos de prueba y documentación para los materiales de la tubería.

Las grúas colocan tuberías en una zanja.
Trabajadores colocan tuberías durante la construcción de la ampliación del oleoducto Trans Mountain, en Abbotsford, Columbia Británica, en mayo. (Darryl Dyck/Prensa canadiense)

“Teníamos un cronograma a la vista, y estábamos muy cerca, sólo para ahora estar decepcionados. Y creo que esa ha sido la narrativa de este proyecto desde el principio”, dijo Jeremy McCrea, analista de Raymond James, en una entrevista el lunes.

“Si podemos lanzar una startup en el segundo trimestre, genial, pero creo que ahora habrá mucho escepticismo. ¿Se retrasará esa fecha otra vez?”.

McCrea dijo que un retraso significativo probablemente ampliaría el diferencial Western Canada Select, un término para el descuento que los productores de petróleo canadienses suelen recibir sobre su producto debido en parte a la falta de capacidad de exportación.

Ese diferencial se ha ido reduciendo en las últimas semanas en previsión de la apertura de la ampliación del oleoducto, pero un exceso de petróleo sin ningún lugar adonde ir lo ampliará nuevamente y perjudicará las ganancias de los productores de petróleo canadienses en el corto plazo, dijo McCrea.

Un ‘ojo morado’ para Canadá

A largo plazo, las dificultades que ha experimentado Trans Mountain Corp. para llevar su proyecto a la meta perjudican la reputación de Canadá como destino de inversión, añadió.

“Simplemente no luce bien para nosotros como país cuando constantemente tenemos estos retrasos y sobrecostos”, dijo McCrea.

“En términos de cualquier capital extranjero que quiera entrar al país, en términos de construcción de megaproyectos, esto es un ojo morado para Canadá”.

El oleoducto Trans Mountain es propiedad del gobierno federal, que lo compró en 2018 en un esfuerzo por llevar el proyecto de expansión a la meta después de que fuera hundido por el propietario anterior, Kinder Morgan Canada.

Los costos del proyecto se han disparado a lo largo de la construcción desde una estimación original de $5.4 mil millones a la estimación más reciente de $30.9 mil millones.

Trans Mountain Corp. ha atribuido el aumento de los costos a varias cosas, incluida la evolución de los requisitos de cumplimiento, las adaptaciones indígenas, los requisitos de compensación y participación de las partes interesadas, el clima extremo, la pandemia de COVID-19 y el terreno desafiante.

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