Las arenas bituminosas de Alberta emiten más contaminantes que los informes de la industria, según los científicos

Las operaciones de arenas bituminosas de Alberta producen muchos más contaminantes atmosféricos potencialmente dañinos de lo que se informa oficialmente, con una producción diaria a la par de la de megaciudades paralizadas como Los Ángeles, sugiere una nueva investigación.

El estudio, publicado hoy en la revista académica ciencia, midieron las concentraciones de emisiones de carbono orgánico en el aire volando sobre sus cabezas y tomando muestras. Esas cifras se compararon con cantidades estimadas, preparadas con datos terrestres, informadas por las operaciones de arenas bituminosas.

Los investigadores de Medio Ambiente y Cambio Climático de Canadá (ECCC) y la Universidad de Yale encontraron niveles que eran entre 20 y 64 veces más altos que los reportados por la industria, dependiendo de la instalación de arenas bituminosas.

Los productos químicos incluían compuestos orgánicos volátiles, que se consideran peligrosos para la salud humana y se encuentran en las etiquetas de advertencia de productos como esmaltes de uñas y diluyentes de pintura.

John Liggio, coautor del estudio y científico investigador del ECCC, dijo que la producción total de estos químicos está aproximadamente a la par de lo que se produce a partir de todas las demás fuentes humanas en el país, desde el transporte hasta la fabricación.

“Cuando medimos las emisiones de carbono orgánico de las arenas bituminosas (el carbono orgánico total), esas emisiones fueron sustancialmente más altas de lo que informa la industria”, dijo Liggio en una entrevista.

Un camión en las arenas bituminosas
Un estudio realizado en 2018 utilizó aviones para recolectar muestras de aire alrededor de 17 instalaciones de arenas bituminosas en el norte de Alberta. (Jason Franson/Prensa canadiense)

Contaminantes no capturados en los informes oficiales

Los niveles de emisiones reportados por la industria a los gobiernos federal y de Alberta generalmente se calculan utilizando lo que se llama un enfoque “de abajo hacia arriba”, basado en estimaciones de la cantidad de emisiones producidas para actividades específicas en las arenas bituminosas, según el estudio.

La investigación que utiliza imágenes satelitales y mediciones desde aviones se conoce como enfoque “de arriba hacia abajo”.

En este caso, los investigadores tomaron muestras de 17 instalaciones durante 30 vuelos en 2018.

Los hallazgos se basan en investigaciones anteriores que han demostrado que otros tipos de contaminantes, incluidos gases de efecto invernadero como el dióxido de carbono y metanotambién son superiores a los totales informados.

“El trabajo realizado durante los últimos 15 años ha demostrado continuamente que las arenas bituminosas emiten más aire al aire de lo que se registra oficialmente”, dijo Jeffrey Brook, experto en calidad del aire y profesor asociado de la Escuela de Salud Pública Dalla Lana de la Universidad de Toronto. .

Brook, que también ha realizado investigaciones sobre las emisiones de arenas bituminosas, dijo que el último estudio muestra “que hay toda una clase de contaminantes del aire que se liberan en grandes cantidades y que en gran medida, si no completamente, están excluidos de los informes oficiales”.

arenas bituminosas desde arriba
Los operadores de arenas bituminosas estiman los datos de emisiones utilizando lo que el estudio, publicado en la revista Science, llamó un enfoque “de abajo hacia arriba”. (Medio Ambiente y Cambio Climático Canadá)

Liggio dijo que registrar los contaminantes de esta manera sería demasiado costoso para hacerlo con regularidad. Sin embargo, dijo que el estudio puede ayudar a la industria y al gobierno a realizar un mejor seguimiento de lo que se bombea al aire.

“No puedes saber lo que te falta y cuán importante es lo que te falta hasta que sales y lo mides, y ese es el objetivo de este artículo”, dijo.

La brecha entre las estimaciones de la industria y las concentraciones reales encontradas por los investigadores ha llamado la atención de Pathways Alliance, que representa a los principales productores de arenas bituminosas.

El estudio ha “identificado una diferencia entre las mediciones terrestres y las recogidas en un avión que justifica una revisión adicional”, dijo el portavoz Mark Cameron en un comunicado.

La industria “mide las emisiones utilizando estándares establecidos por Environment and Climate Change Canada y esperamos trabajar juntos para explorar oportunidades para mejorar aún más nuestras prácticas de medición”, añadió.

Environment and Climate Change Canada, los hallazgos podrían “conducir a mejoras en la forma en que se rastrean las emisiones y oportunidades de mitigación para mejorar la calidad del aire a favor del viento en la región de arenas bituminosas”.

Ryan Fournier, portavoz de la ministra de Medio Ambiente de Alberta, Rebecca Schulz, no se refirió directamente a los hallazgos del estudio, pero dijo el viernes que la provincia se centra en reducir las emisiones.

“Respaldamos el enfoque regulatorio y de monitoreo efectivo de nuestra provincia, al tiempo que reconocemos que necesitamos seguir aprendiendo y evolucionando”, dijo Fournier en un comunicado.

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Pequeñas partículas son un problema de salud

El estudio se centró en los niveles de contaminantes más que en los posibles impactos sobre la salud humana.

Pero los contaminantes pueden eventualmente transformarse en partículas diminutas como las que se producen en los incendios forestales, que los médicos advierten que pueden ser perjudiciales para la salud humana.

“Las partículas diminutas son algo que rastreamos mucho como un problema de salud”, dijo Brook.

Esas partículas, conocidas como PM2.5mide 2,5 micrones o menos de diámetro, aproximadamente 30 veces más pequeño que el diámetro de un cabello humano.

Tales partículas pueden tener consecuencias a largo plazo en la salud humana, dijo el Dr. Joe Vipond, médico de urgencias en Calgary y ex presidente de la Asociación Canadiense de Médicos para el Medio Ambiente.

“Es bastante alucinante la cantidad de contaminantes que estas instalaciones arrojan al aire”, dijo.

“Creo que es realmente importante reconocer que tenemos este monitoreo de las instalaciones industriales por una razón. Existen para que podamos comprender el impacto de las instalaciones industriales en el paisaje y en las personas. Y a menos que tengamos la verdad real sobre lo que sucede siendo emitido es muy difícil poner eso en contexto”.

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