Las jugadoras de la PWHL buscan mostrar el juego femenino en el fin de semana de estrellas de la NHL

Los jugadores de la NHL no suelen aportar su juego “A” al fin de semana de estrellas. Es una oportunidad para relajarse, divertirse y participar en alguna competición ligera.

Pero no es así para las jugadoras de hockey que participarán en las festividades de las estrellas este fin de semana.

No hay tiempo para quitar el pie del acelerador. Estarán en el hielo demostrando su valía bajo los reflectores de la NHL.

“La realidad es que hay que hacerlo”, dijo la capitana del Montreal, Marie-Philip Poulin, a principios de este mes. “No podemos quitarlo, porque al final la gente siempre tendrá la opinión de que si no damos lo mejor de nosotros, el hockey femenino no es bueno”.

Poulin y otras 23 jugadoras de la nueva Liga Profesional de Hockey Femenino competirán en una exhibición de tres contra tres de 20 minutos el jueves en el Scotiabank Arena de Toronto para iniciar las festividades de tres días de las estrellas de la NHL.

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La defensora de Montreal Erin Ambrose está emocionada de tomar el hielo y disfrutar de la acción de tres contra tres, pero no pierde de vista el hecho de que las jugadoras están allí para hacer crecer el fútbol femenino y promover la PWHL en su temporada inaugural.

“Cada vez que nuestro juego sale a la luz, todavía estamos tratando de demostrar nuestra valía”, dijo Ambrose. “Es algo frustrante como atleta femenina, pero así es como nos encontramos ahora en el mundo.

“Así que lo disfrutaremos, nos divertiremos muchísimo, pero también sabemos por qué estamos allí”.

Inicio de liga récord

La PWHL ha tenido un comienzo récord desde su apertura el 1 de enero.

El primer partido de la liga entre Nueva York y Toronto en el Mattamy Athletic Centre el día de Año Nuevo alcanzó 2,9 millones de espectadores canadienses.

Durante su semana inaugural, la PWHL estableció récords de asistencia para los juegos de hockey profesional femenino dos veces cuando 8,318 fanáticos llenaron el TD Place Arena en Ottawa el 2 de enero antes de que 13,316 espectadores se reunieran en el Xcel Energy Center en St. Paul, Minnesota, el 7 de enero.

La liga apuntará aún más alto cuando Montreal se enfrente a Toronto en el Scotiabank Arena con capacidad para 19.000 personas el 16 de febrero.

Por esa razón, la delantera de Montreal, Laura Stacey, ve la participación de los jugadores de PWHL en el fin de semana de estrellas de la NHL como una oportunidad para aprovechar el impulso inicial de la liga y aprovechar las miradas adicionales que seguramente atraerán.

“Cada vez que hay un gran foco de atención, hay un gran juego, hay muchos ojos puestos en el hockey femenino, creo que queremos mostrar lo mejor que podemos”, dijo Stacey. “Simplemente vamos a tener esa pequeña sensación adicional de ‘hagamos esto para la próxima niña que nos vea, demostremos al mundo que nuestro deporte es grandioso, que el hockey femenino está creciendo y es especial’.

“Hay algo realmente importante por lo que todavía estamos luchando”.

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El legado de Coyne Schofield

Las jugadoras de hockey han participado en cuatro fines de semana consecutivos de estrellas de la NHL que se remontan a 2019, cuando la estrella estadounidense Kendall Coyne Schofield, que actualmente juega para Minnesota, se convirtió en la primera mujer en competir en la competencia de habilidades.

Coyne Schofield hizo más que simplemente competir. Quedó séptima de ocho en la competencia de patinadores más rápidos con una increíble vuelta de 14,346 segundos alrededor del SAP Center en San José, California, menos de un segundo detrás del ganador y superestrella de los Edmonton Oilers, Connor McDavid.

“Cuando ella despegó, pensé: ¡Guau!”, dijo McDavid en ese momento. “Pensé que podría haber ganado por la forma en que se movía. Era una muy buena patinadora y fue increíble para el juego verla participar así en un evento como este”.

Todavía se destaca como un momento que rompió barreras para Poulin.

“Recuerdo cuando Kendall Coyne realmente despegó”, dijo Poulin. “Dio una vuelta lo suficientemente rápida como para abrir muchos ojos en ese momento”.

Aunque los jugadores de PWHL esperan poder realizar sus propios juegos de estrellas en los próximos años, por ahora están decididos a lograr el tipo de impacto que tuvo Coyne Schofield en las festividades de la NHL.

“Cada vez que tienes la oportunidad de pisar el hielo, es simplemente una forma de mostrar nuestro deporte”, dijo Poulin. “Quieres jugar contra los mejores, con los mejores, y el 3 contra 3 podrá promover el hockey femenino”.

¿Dónde está la línea?

La PWHL ha causado sensación y ha recibido críticas positivas generalizadas por su juego físico, pero algunos entrenadores y jugadores están empezando a preguntarse dónde trazar la línea.

“Entiendo los (golpes) hombro con hombro”, dijo el entrenador de Montreal, Kori Cheverie, después de una dura victoria por 3-2 sobre Nueva York el 16 de enero. “Pero los golpes completos, lo que llamamos , eso es una pena en el hockey femenino.

“Sólo es necesario que haya cierta coherencia en eso”.

Poulin y el delantero de Minnesota Taylor Heise tuvieron un par de colisiones en hielo abierto sin penalización durante un juego el 24 de enero. Mientras tanto, Ambrose fue penalizado por hacer un bodychecking al final del tercer período en una jugada posiblemente menos física.

“Definitivamente hay algunas preguntas que nos hacemos. ¿Dónde está la línea en esos momentos?” Dijo Poulin. “Pero creo que al final del día esto es lo que queremos, y cuanto más juguemos, más árbitros entenderán lo que es justo”.

La PWHL emitió su primera suspensión el sábado. El delantero de Boston Taylor Wenczkowski cumplió una sanción de un partido durante el fin de semana por un golpe en la cabeza de la defensora de Ottawa Amanda Boulier el miércoles.

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