Las nutrias hambrientas y hambrientas pueden ayudar a las marismas con el cambio climático

Ver a las nutrias marinas dormir y abrazarse mientras flotan puede ser lindo.

Verlos comer (con las mandíbulas crujiendo y abriendo mariscos, sorbiendo el interior) es una historia diferente.

Un nuevo estudio publicado en la revista Nature dice que el apetito voraz de estos depredadores puede estar ayudando a que una marisma en California sea más resistente al clima.

“Comen mucho. Comen entre un cuarto y un tercio de su peso corporal todos los días”, explicó Tim Tinker, investigador ecologista de la Universidad de California en Santa Cruz y uno de los coautores canadienses del estudio. “Y cualquier cosa que coman, tendrá un gran impacto”.

Los hallazgos se hacen eco de evidencias anteriores en Canadá, donde las nutrias hambrientas han ayudado a que las algas prosperen desde que fueron reintroducidas en Columbia Británica.

En Elkhorn Slough, un estuario de una marisma al sur de San Francisco, hay una red alimentaria en funcionamiento. La planta dominante es la salmuera. Sus raíces son devoradas por cangrejos de costa, que también se esconden en las orillas del arroyo, debilitando aún más el suelo. Las nutrias se comen los cangrejos de la costa.

Pero las nutrias fueron cazadas hasta casi su extinción en los siglos XVIII y XIX, por lo que hubo menos control sobre la población de cangrejos costeros. Desde entonces, los esfuerzos de conservación durante muchas décadas han llevado a que las nutrias repoblaran el área.

Inicialmente, dice Tinker, los investigadores pensaron que las nutrias simplemente usaban los pantanos como lugar de descanso. Con el tiempo, se dieron cuenta de que las nutrias “en realidad estaban comiendo bastantes cangrejos de costa en esas áreas”.

Resulta que son miles de ellos.

Investigación exclusiva

Pero para estar seguros del impacto, los investigadores combinaron análisis y encuestas visuales pasadas y presentes con un experimento del mundo real realizado con mucho cuidado: mantuvieron alejadas a las nutrias durante tres años.

“Básicamente, toman algunas redes y construyen pequeñas cercas alrededor de cuadrados de pepinillos”, explicó Jane Watson, ecóloga marina y profesora emérita de la Universidad de la Isla de Vancouver, que no participó en el estudio. “Pero dejan un pequeño espacio debajo de la red para que los cangrejos puedan entrar y salir”.

El resultado de permitir que las nutrias volvieran a la vegetación fue espectacular: salmueras más sanas, suelo más firme y menos erosión.

La imagen de la izquierda muestra la erosión del suelo cuando se mantuvo a las nutrias alejadas de la vegetación de los pantanos.  La imagen de la derecha muestra una exuberante vegetación cuando se les permitió entrar.
El resultado de un experimento de exclusión. A la izquierda, a las nutrias no se les permitía entrar en esta vegetación, lo que provocaba erosión del suelo y plantas más débiles. A la derecha, con la entrada de nutrias, la vegetación prospera. (Brent B. Hughes)

“Ahora tienen un resultado experimental que muestra que las nutrias marinas están reduciendo la abundancia de cangrejos que causan la erosión”, dijo Watson, quien ha estudiado la ecología de las nutrias durante casi 40 años.

“Y también están ayudando a promover el crecimiento (de pickleweed), lo que ayuda a estabilizar el banco”.

Ayudando a las algas

Es similar al Efecto dramático las nutrias han tenido en la costa de Columbia Británica durante el último medio siglo. La red alimentaria está en juego allí: las nutrias comen erizos de mar, que son “cortacésped” de algas marinas.

“A medida que las nutrias marinas entran, eliminan los erizos. Y una vez que eliminan los erizos, se obtienen estos lechos de algas marinas”, dijo Watson a CBC News desde Nanaimo, BC.

Esto ha tenido un efecto negativo en las economías y comunidades que dependen de la recolección de mariscos. Pero vino con ventajas climáticas.

“En términos de cambio climático, (las algas marinas) son organismos fotosintéticos, por lo que absorben carbono. Están secuestrando carbono”, dijo Watson, añadiendo que la investigación muestra que los lechos de pastos marinos más saludables también son genéticamente más diversos y más resistentes.

VER | Cómo las nutrias en Columbia Británica están ayudando a crear exuberantes bosques de algas marinas:

Las nutrias marinas regresan frente a la costa de Columbia Británica

Las nutrias marinas están regresando a la costa de Columbia Británica, después de haber sido aniquiladas por el comercio de pieles a principios del siglo XX. Pero a medida que florecen, también están cambiando todo el ecosistema submarino.

Más que una postal

Una menor erosión de las orillas en Elkhorn Slough, que desemboca en el Océano Pacífico, también la hará más resiliente al clima. Especialmente a medida que los glaciares se derriten y los océanos más calientes aumentan de volumen, debido a los efectos de calentamiento de las emisiones antropogénicas de gases de efecto invernadero.

“Son algo así como la primera línea de defensa”, dijo Tinker, quien también trabaja con Dalhousie y la Universidad Simon Fraser. “Son los que protegen las áreas y los hábitats del interior del aumento del nivel del mar y de tormentas masivas”.

Tanto Watson como Tinker dicen que la nueva investigación destaca cómo los depredadores de alto nivel, como las nutrias marinas, hacen más de lo que se pensaba anteriormente.

“No son sólo cosas grandes, carismáticas y atractivas que son geniales para una postal”, dijo Tinker. “Están haciendo cosas realmente importantes dentro de estos ecosistemas, dentro de estas redes alimentarias”.

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