Los cachalotes viven en sistemas de clanes similares a los de los primeros humanos, según un estudio de Dalhousie

Según una nueva investigación, los cachalotes viven en clanes estructurados similares a los de los primeros humanos.

Hal Whitehead, único autor del estudio y profesor de la Universidad de Dalhousie, dijo que los sistemas de clanes son matrilineales y tienen un promedio de aproximadamente 20.000 mujeres por clan.

El descubrimiento ayudará a comprender el sistema cultural y el comportamiento no vocal de los mamíferos marinos, afirmó.

“A menudo, como biólogos, intentamos darle sentido a lo que vemos comparando especies. Y mientras buscábamos paralelos con los clanes, lo más parecido que pudimos encontrar fue lo que algunas personas llaman grupos etnolingüísticos”, dijo. “Algunas personas simplemente los llaman clanes de humanos”.

Whitehead trabajo de investigaciónpublicado en la revista Royal Society Open Science el 10 de enero, dijo que los clanes están determinados por vocalizaciones llamadas “codas” que involucran distintas secuencias de clics.

Patrones ‘similares al código Morse’

El artículo hace referencia a Taylor Hersh, uno de los antiguos alumnos de Whitehead, por descubrir siete clanes liderados por mujeres entre los 300.000 cachalotes estimados en el Océano Pacífico, y cada clan usaba un dialecto diferente.

“Creo que lo que más nos entusiasmó fue descubrir que los diferentes clanes parecían tener estas vocalizaciones preferidas”, dijo Hersh.

Cuando dos clanes se superponen geográficamente, se cree que las ballenas cambian de coda, del mismo modo que los humanos que se encuentran con diferentes grupos culturales buscan cosas que nos distingan “de ellos”, dijo.

Hersh, que ahora es investigador postdoctoral en la Universidad Estatal de Oregón, analizó docenas de dialectos de cachalotes y los describió como una “serie de clics con patrones similares al código Morse”.

‘Toda una forma de vida’

Whitehead descubrió por primera vez dos clanes que usaban dialectos diferentes a principios de la década de 2000, durante un viaje de investigación a las Islas Galápagos con un colega. Describió que un grupo hacía “clic, clic, clic, clic” y el otro “clic, clic, clic, pausa, clic”.

Dos décadas después, Whitehead dijo que todavía no saben por qué los cachalotes sólo socializan con miembros de su propio clan y no con miembros de otro.

Un hombre de pelo gris vestido con un impermeable dirigiendo un velero.
Hal Whitehead, biólogo marino de la Universidad de Dalhousie en Halifax, fue el autor del estudio de investigación sobre cachalotes. (J.Modigliani)

Pero su trabajo de investigación dice que los dialectos marcan divisiones sociales y que la cultura es la única explicación factible para las diferencias entre clanes.

Whitehead dijo que los clanes actúan en un sistema “democrático” cuando cazan, navegan, se comunican y toman decisiones. Cuando son atacados, se defienden en comunidad y protegen a las crías colocándolas en el centro del grupo, de forma similar a los cazadores-recolectores.

“Es algo realmente emocionante porque el joven cachalote no sólo está aprendiendo a hacer los patrones de clic, sino que está aprendiendo toda una forma de vida de los miembros de su familia y de los demás miembros de su clan”, dijo.

Whitehead dijo que su investigación está motivada en parte por comprender cómo los humanos terminaron con “estructuras sociales extraordinarias” y aprender cómo otro grupo de animales maneja sus vidas.

“Podemos pensar en las cosas que tenemos en común con los cachalotes”, dijo. “Estamos aprendiendo todo el tiempo, y eso nos hace humanos. Sin eso, realmente no podríamos hacer nada. Con los cachalotes, es lo mismo”.

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