Los kenianos rurales impulsan la revolución de la IA en Occidente. Ahora quieren más | Tecnología

Naivasha, Kenia – Caroline Njau proviene de una familia de agricultores que cultivan campos de maíz, trigo y patatas en el terreno montañoso cerca de Nyahururu, 180 kilómetros (112 millas) al norte de la capital, Nairobi.

Pero Njau ha elegido un camino diferente en la vida.

Actualmente, esta mujer de 30 años vive en Naivasha, una pintoresca ciudad en el centro de la industria floral de Kenia y a medio camino entre Nyahururu y Nairobi. Sentada en su sala de estar con una taza de té con leche, etiqueta datos para empresas de inteligencia artificial (IA) en el extranjero en una aplicación. El sol sale sobre las calles sin pavimentar de su vecindario mientras ella hojea imágenes de caminos asfaltados, intersecciones y aceras en su teléfono inteligente mientras dibuja cuidadosamente cuadros alrededor de varios objetos; semáforos, automóviles, peatones y señales. El diseñador de la aplicación, un subcontratista estadounidense de empresas de Silicon Valley, le paga 3 dólares la hora.

Njau es una de las llamadas anotadoras, y su anotación de datos recopila los componentes básicos que entrenan a la inteligencia artificial para reconocer patrones en la vida real, en este caso, con autos sin conductor.

“Mis padres no han adoptado plenamente la tecnología porque les resulta difícil aprender. Pero siempre amé la ciencia. La anotación de datos crea oportunidades, y no necesitas un título para hacerlo, solo tu teléfono y una conexión a Internet”, dice Njau, quien estudió magisterio pero ha estado anotando desde 2021.

Kenia se está convirtiendo en un centro para este tipo de trabajo en línea y está creciendo para competir con países como India y Filipinas. El nacimiento de nuevas empresas tecnológicas desde finales de la década de 2000, seguido de la entrada de empresas de subcontratación tecnológica, junto con políticas favorables a las empresas, mano de obra calificada e Internet de alta velocidad, han llevado a una economía en la que los empleos digitales son el pan de cada día. una gran parte de la juventud. En 2021, una encuesta realizada por la Alianza del Sector Privado de Kenia (KEPSA) mostró que al menos 1,2 millones de kenianos trabajan en línea, la mayoría de ellos de manera informal.

Pero los anotadores de datos de Nairobi han revelado recientemente un lado menos optimista de esta industria. En un artículo de Time Desde el año pasado, los trabajadores de una empresa de subcontratación en Nairobi describieron la “tortura” que atravesaron mientras etiquetaban fragmentos de texto extraídos de los rincones más oscuros de Internet, todo en una búsqueda para que ChatGPT de OpenAI fuera capaz de reconocer contenido dañino. Según el artículo, a los trabajadores se les pagaba menos de 2 dólares la hora por hacer esto.

El anotador de datos de Kenia, Riziki Ekaka
En Kenia, la mayoría de los anotadores de datos son autónomos y a menudo trabajan desde sus hogares. Riziki Ekaka, de 45 años, etiqueta datos de una empresa estadounidense de inteligencia artificial en su dormitorio. Su hija pequeña observa mientras juega con un teléfono básico (Anne Kidmose/Al Jazeera)

IA en el campo

A pesar de estas historias, la industria de la anotación ha seguido extendiéndose mucho más allá de los estrechos espacios de oficinas de Nairobi.

A mediados de enero, cuando el presidente de Kenia, William Ruto, inauguró un centro tecnológico patrocinado por el gobierno en Kitale –un pueblo agrícola cerca de la frontera con Uganda– un joven estudiante de TIC explicó cómo había ganado 284 dólares en tres semanas entrenando IA para empresas de Silicon Valley. Había estado utilizando Remotasks, un sitio web estadounidense donde a los trabajadores independientes se les paga por etiquetar datos.

El videoclip del centro tecnológico, uno entre una serie de instalaciones diseñadas para dotar a los estudiantes de habilidades tecnológicas comercializables, se extendió como la pólvora en las redes sociales e hizo que los jóvenes kenianos se apresuraran a crear cuentas de Remotasks.

“Muchos jóvenes están desempleados. Incluso las personas graduadas en informática no pueden encontrar trabajo. El gobierno está haciendo lo correcto al ayudar a los jóvenes a acceder al trabajo en línea”, dice Kennedy Cheruyot, de 24 años, enfermera recién graduada de Eldoret, en el oeste de Kenia.

Abrió una cuenta de Remotasks en 2021 y continuó trabajando en línea mientras buscaba trabajo en hospitales. Algunos de sus amigos han abandonado por completo otras carreras para centrarse en tareas digitales.

“Antes, en nuestra cultura, se suponía que los niños iban a la granja a pastorear el ganado. Ahora se quedan dentro para trabajar en línea”, dice Cheruyot cuando nos reunimos en un café con vista al distrito comercial de Eldoret. Las ferreterías y tiendas de suministros agrícolas se mezclan con carteles de color amarillo brillante que anuncian cibercafés, los llamados “cibernéticos”.

Aunque el sueño de Cheruyot es tener un rancho “como en las películas del Oeste”, actualmente dedica la mayor parte de su tiempo a buscar más trabajos online para pagar el alquiler, la comida, la luz, el agua y el transporte.

Los precios de las materias primas en Kenia se han disparado desde 2022, atribuido a una sequía prolongada ese año y a la guerra entre Rusia y Ucrania. Mientras tanto, el chelín keniano ha seguido depreciándose debido a la demanda de dólares de los sectores energético y manufacturero. A medida que el chelín se debilita, los precios de las importaciones aumentan y con ellos el costo de los bienes para consumidores como Cheruyot.

Espera que, si consigue un trabajo como enfermero, seguirá trabajando en línea en su tiempo libre, ganando entre 5 y 20 dólares la hora, dependiendo de la tarea.

“No me importa si las empresas de inteligencia artificial de Occidente se enriquecen gracias a nuestro trabajo. Mientras nos paguen. Puede que no parezca mucho, pero en Kenia es muy útil”, afirma.

Una nueva generación de científicos

Pero para Njau, las monótonas tareas en línea son una puerta de entrada a algo más grande.

“En este momento, los anotadores kenianos riegan el jardín de otra persona. Las flores empiezan a florecer, pero ni siquiera estamos allí para verlas”, dice, señalando la hierba verde fuera de su casa de ladrillo.

“No quiero quedarme en la anotación de datos, mi objetivo es avanzar en tecnología. Quiero saber a dónde van los datos y cómo se programa la IA. La tecnología está tomando el control, nos guste o no, y nosotros, los kenianos, deberíamos convertirnos en científicos de datos”, dice Njau, quien ya ha capacitado a personas con discapacidades y mujeres jóvenes en anotación de datos junto con la Fundación Next Step, una organización sin fines de lucro con sede en Nairobi. Recientemente, el Ministerio de Inversiones, Comercio e Industria le otorgó una beca en inteligencia artificial y ciencia de datos.

Programas como estos tienen como objetivo convertir a Kenia en un pionero de la revolución tecnológica, explica Nickson Otieno, director de formación de Next Step Foundation.

“No me sorprendería que a un keniano se le ocurra el próximo gran invento de IA. Tenemos una generación innovadora y hay muchos problemas que resolver. Por ejemplo, ¿cómo se puede utilizar la IA para informar a Kenya Power and Lighting Company sobre apagones alimentándola con quejas sobre cortes de energía publicadas en las redes sociales? pregunta Otieno.

Aún así, hay obstáculos en el camino para que Kenia –y otros países africanos– se destaquen como centros de innovación en IA. Según el profesor Tshilidzi Marwala, estudioso sudafricano de IA y rector de la Universidad de las Naciones Unidas, los sistemas educativos necesitan una revisión.

“Los africanos suelen recibir una educación bastante especializada, como es el caso de países como Kenia y Sudáfrica que tienen sistemas educativos de orientación británica. Sin embargo, la educación especializada está obsoleta en un mundo multidisciplinario”, argumenta y pone un ejemplo: para crear una plataforma de inteligencia artificial que analice imágenes de rayos X, es necesario dominar tanto la medicina como la informática.

Gran parte de la conversación sobre la IA, como el ChatGPT de OpenAI, se ha centrado en los trabajos humanos que corren el riesgo de ser redundantes, y esto también es una preocupación real en los países africanos. Marwala, sin embargo, cree que muchas personas han “exagerado la importancia de la IA y la han confundido con la automatización normal”. Además, la IA podría ayudar a prosperar a las pequeñas empresas.

“Si un productor de flores en Sudáfrica utiliza IA para analizar la calidad del suelo usando una cámara en lugar de pagarle a un científico para que lo haga, esto podría abaratar la producción de flores para el agricultor. Preveo que la IA proporcionará mucha más eficiencia y reducción de costos”, afirma.

Las aplicaciones de inteligencia artificial que se basan en datos etiquetados por los kenianos, como el chatbot ChatGPT, ya son populares entre jóvenes como Njau y Cheruyot. Lo encuentra “realmente útil” cuando necesita recetas o itinerarios de viaje. Pero no puede hacer su trabajo por él.

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