Nuevos descubrimientos muestran que los primeros humanos vivieron en el gélido norte junto con los neandertales

Quirks y quarks17:37Comprender cuándo (antes) y cómo (inteligentemente) vivía la gente de la Edad de Piedra en Europa

Varios descubrimientos recientes revelados esta semana están arrojando luz sobre la vida de los humanos antiguos y su inventiva y resistencia a medida que se extendieron inicialmente por todo el mundo.

Primero, tres artículos publicados en la revista. Naturaleza Describe el descubrimiento de huesos humanos en una cueva cerca de Ranis, en el norte de Alemania. El análisis detallado de los huesos y sedimentos de la cueva sugiere que los humanos estuvieron allí hace 45.000 años, lo que sorprendió a los arqueólogos que anteriormente creían que los humanos vivían en climas más cálidos en ese momento.

“Esto realmente va en contra del modelo establecido de cómo los humanos pudieron expandirse a nuevos hábitats”, dice Sarah Pederzani del Instituto Max Planck de Antropología Evolutiva. “Así que es realmente interesante porque demuestra que ya eran mucho más adaptables de lo que pensábamos originalmente”.

En otra cueva en el suroeste de Alemania, los arqueólogos han descubierto una herramienta hecha de marfil que creen que los humanos antiguos habrían utilizado para hilar cuerdas hace más de 35.000 años. El descubrimiento fue descrito en la revista. Ciencia.

Cuatro vistas de una pieza plana de marfil de mamut, con tres agujeros perforados.
Se cree que esta herramienta, hecha de marfil de un colmillo de mamut, se utilizó para fabricar cuerdas. Fue encontrado en la cueva Hohle Fels en el suroeste de Alemania. (Conard et al, Sci. Adv. 10, eadh5217, 2024)

Este hallazgo es particularmente interesante ya que la mayor parte de lo que sabemos de nuestros antepasados ​​proviene de herramientas de piedra, ya que los materiales más blandos como las fibras rara vez sobreviven miles de años de degradación. Pero para Nicolas Conard, arqueólogo de la Universidad de Tubinga en Alemania, tiene sentido que los humanos antiguos necesitaran cuerdas en su vida cotidiana.

“Es interesante cuando pensamos en tecnologías importantes que se inventaron con el tiempo. Mucha gente habla de la rueda, pero la cuerda realmente duró mucho tiempo”, dijo Conard, parte del equipo detrás del hallazgo.

“Necesitan tecnología confiable, al igual que nosotros necesitamos tecnología confiable, y por eso hemos pensado que esas cosas deben existir”.

Los humanos viven en un norte “sorprendentemente frío”

Se eligió la cueva de Ranis porque una excavación anterior descubrió herramientas de piedra que datan de la época en que nuestros antepasados, el Homo sapiens, comenzaron a reemplazar a los neandertales como especie de homínidos dominantes en el planeta.

Jean-Jacques Hublin, director emérito del Instituto Max Planck de Antropología Evolutiva, dijo que si bien los científicos saben que el Homo sapiens moderno amplió nuestro rango a medida que desaparecieron los neandertales, poco se sabe sobre cómo logramos hacerlo con tanto éxito. “Sabemos lo que existió antes y después, pero queremos saber cómo sucedió”, dijo.

Una imagen combinada.  A la izquierda se ve la abertura de una cueva debajo de un castillo.  A la derecha, varias herramientas de piedra con forma de hojas sobre un fondo negro.
El sitio de la cueva en Ranis, a la izquierda, fue particularmente desafiante porque se encuentra debajo de un castillo y se derrumbó en algún momento de la historia, lo que obligó a los arqueólogos a atravesar capas de roca. A la derecha, las herramientas de piedra encontradas anteriormente en la cueva dejaron a los investigadores preguntándose si fueron hechas por humanos o por neandertales. (Tim Schüler TLDA / Josephine Schubert, Museo Burg Ranis)

Quedaba la cuestión de si fueron los neandertales o el Homo sapiens quienes fabricaron las herramientas de piedra en la cueva de Ranis. Durante las excavaciones, que tuvieron lugar entre 2016 y 2022, el equipo descubrió miles de fragmentos de hueso y, al analizar la proteína de colágeno de los huesos, determinó que 13 fragmentos pertenecían a humanos. También volvieron a analizar otros fragmentos de hueso que se habían encontrado en la cueva en la década de 1930 y resultaron que también eran humanos. El resto eran huesos de animales.

Anteriormente se creía que los humanos surgieron de África y exterminaron a los neandertales muy rápidamente. Pero este hallazgo significa que, en cambio, los humanos y los neandertales vivieron uno al lado del otro durante miles de años.

“Existía la imagen de que nuestra especie llegó al oeste de Eurasia en forma de una especie de ola de humanos que se desplazaba hacia el oeste y reemplazaba rápidamente a los neandertales”, dice Hublin, quien dirigió el estudio.

“Lo que vemos ahora es que hay una coexistencia muy larga entre los dos grupos”.

Esto convierte al sitio en el asentamiento humano más al norte jamás encontrado en este período de tiempo. Un análisis isotópico adicional de los dientes de caballo encontrados en el sitio reveló que el clima en ese momento era 12 grados más frío de lo que sería hoy.

Una mujer de pelo corto azul y gafas está en un laboratorio.  Ella mira una máquina de metal, cargando pequeños fragmentos dentro de la máquina con unas pinzas.
La arqueóloga de isótopos estables Sarah Pederzani carga pequeñas muestras en el cargador de un espectrómetro de masas de relación de isótopos para obtener información sobre los climas pasados. (Instituto Max Planck de Antropología Evolutiva)

“Descubrimos que hacía un frío sorprendente cuando estuvieron allí. Y esa fue, yo diría, una de las mayores sorpresas del proyecto… esa no era realmente la teoría aceptada antes”, dijo Pederzani, quien dirigió el Estudio paleoclimático del lugar.

En conjunto, pinta un cuadro de la resiliencia de los primeros humanos a medida que se extendían por el mundo.

“Parece que se asentaron de alguna manera en la periferia del mundo neandertal, probablemente en lugares que eran más difíciles para los neandertales, y sobrevivieron allí, y vivieron allí durante varios milenios antes de reemplazar a los neandertales más al sur”, dijo Hublin.

Los humanos antiguos como ‘genios’ que hicieron cuerdas súper fuertes

La herramienta de marfil se suma a esa imagen.

Encontrada en la cueva Hohle Fels, en el suroeste de Alemania, la datación por radiocarbono sugiere que la herramienta de marfil fue elaborada hace al menos 35.000 años. Es una varilla plana de 20 centímetros de largo, hecha de un colmillo de mamut, con cuatro agujeros tallados, cada uno de ellos revestido con profundas incisiones en espiral.

“Fue muy difícil encontrar la herramienta. Los artefactos de marfil generalmente se rompen en el lugar, a veces faltan piezas”, dijo Conard. “Una vez lavado y especialmente armado, quedó muy claro que estaba hecho con extrema precisión”.

Inicialmente se creyó que la herramienta era una obra de arte, pero Conard y su equipo sintieron que la forma única del artículo probablemente tenía un propósito práctico.

“Debido a las ranuras en espiral, estaba bastante convencido de que tenía algo que ver con meter algo a través de los agujeros”, dijo Conard. “Y rápidamente pensamos, bueno, tal vez podrías usarlo para hacer cuerdas”.

VER | Una herramienta de 36.000 años en acción

Probando una herramienta para fabricar cuerdas de 36.000 años de antigüedad

Utilizando una réplica de la antigua herramienta, un equipo de cuatro personas pudo fabricar cinco metros de cuerda con cañas de espadaña en sólo diez minutos. (TraceoLab, Universidad de Lieja)

El equipo construyó una réplica de la herramienta y, utilizando cañas de espadaña, descubrieron que un equipo de cuatro personas podía fabricar cinco metros de cuerda en sólo diez minutos.

“(La cuerda era) súper fuerte, de verdad. No pudimos encontrar una manera de romperla”, dijo Conard.

Conard dijo que está entusiasmado con el hallazgo porque, para él, es una prueba más de que nuestros antepasados ​​eran tan resistentes como los humanos de hoy.

“Ya sabemos que estas personas son tan inteligentes como nosotros, ¿verdad? Tenían arte, instrumentos musicales y todo tipo de tecnología sofisticada”, dijo.

“Había genios en aquel entonces, como los hay ahora, e inventaron todo tipo de cosas maravillosas para afrontar la vida diaria”.

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