Un lago salado y poco profundo en Columbia Británica podría indicar el origen de la vida en la Tierra

Los científicos han reflexionado durante siglos sobre cuestiones sobre los orígenes de la vida en la Tierra. Resulta que la respuesta puede estar en un pequeño y sencillo lago en el interior de Columbia Británica.

El lago Last Chance, situado a unos 150 kilómetros al noroeste de Kamloops, es poco profundo y está lleno de agua turbia.

Un estudio reciente de la Universidad de Washington encontró que reúne las condiciones adecuadas para ser lo que los científicos llaman una “cuna de la vida”, un lugar donde la vida podría haber surgido espontáneamente hace miles de millones de años.

“Estamos tratando de responder una de las mayores preguntas sin respuesta de la ciencia: ¿de dónde venimos?” dijo el autor principal del estudio, David Catling.

Un trozo de alga encima de una sustancia negra que parece alquitrán y cristales de sal encima.
Uno de los investigadores sostiene un trozo de corteza de sal. En el centro se pueden ver algas verdes y en el fondo sedimentos negros. (Enviado por David Catling)

Catling dijo que Last Chance Lake apoya la hipótesis del “pequeño estanque cálido” del científico del siglo XIX Charles Darwin. Darwin propuso que la vida en la Tierra podría haber surgido en lagos poco profundos con los ingredientes adecuados.

Según los investigadores, el lago Last Chance tiene precisamente este cóctel: tiene altos niveles de sal, minerales de la llanura volcánica en la que se encuentra, la meseta Cariboo, y una concentración muy alta de fosfato.

Para que se forme vida, Catling dice que las concentraciones de fosfato deben ser entre 100 y un millón de veces superiores a los niveles que normalmente se encuentran en los cuerpos de agua de la Tierra.

Si bien hay varios cuerpos de agua ricos en fosfatos en la Tierra, el equipo descubrió que el lago Last Chance tiene los niveles más altos jamás registrados a través de una exploración de la literatura, información que estaba escondida en el apéndice de una tesis de maestría en la Universidad de Saskatchewan de la Años 90.

“Fue… un poco de suerte y un poco de perseverancia lo que nos permitió identificar esto”, dijo Catling. “Pensamos que sería muy útil porque podemos conducir hasta allí desde Seattle”.

Se muestran tres personas caminando sobre un salar.
Los investigadores del estudio caminan por el lago Last Chance en septiembre de 2022. La mayor parte del agua del lago se evapora durante el verano, formando un salar. (Enviado por Zack Cohen)

El equipo visitó el lago tres veces en diferentes estaciones y observó que el lago se congela en el invierno y se seca para formar un salar al final del verano, cuando los niveles de concentración de fosfato son más altos.

Catling dice que estos lagos ricos en fosfatos habrían sido más comunes en la Tierra antigua, hace aproximadamente cuatro mil millones de años.

“Todo pareció encajar”, dijo Catling. “Lo que pensábamos que estaba sucediendo, estaba sucediendo”.

Respiraderos hidrotermales

La columnista científica de CBC, Torah Kachur, dice que la teoría del pequeño estanque cálido es una de varias teorías que intentan explicar los inicios de la vida en la Tierra.

Otra hipótesis popular es que la vida se creó a partir de respiraderos hidrotermales de alta presión y densos minerales ubicados en el fondo del océano.

Ella dice que si bien lagos como Last Chance Lake no tienen la misma energía de alta presión que un respiradero hidrotermal, tienen todos los ingredientes necesarios.

“Cuando Darwin sugiere algo, tenía razón en muchas cosas, lo agregamos a la lista de lugares que necesitamos investigar más”, dijo Kachur.

Implicaciones extraterrestres

Estudios anteriores también se han centrado en Columbia Británica para estudiar la vida temprana. En 2011, un equipo de científicos estadounidenses y canadienses exploró dos lagos BC para estudiar las primeras formas de vida basada en microbios, perfeccionando técnicas de exploración y pistas que podrían ser útiles en futuras misiones espaciales.

Catling dijo que los hallazgos de este estudio sugieren que la vida puede haberse formado de manera similar en otros planetas en algún momento.

Las formaciones rocosas que conducen al desarrollo de lagos similares al lago Last Chance son comunes en los planetas rocosos, dice.

Salida en antena7:09Los misterios del lago Last Chance

La columnista científica Torah Kachur explica por qué un lago anodino en la Columbia Británica fascina a los científicos.

En diferentes condiciones atmosféricas, cuando el sistema solar era joven, dice que este tipo de lagos podrían haberse formado en planetas como Marte o Venus.

“Las condiciones para esto pueden no ser tan infrecuentes. Puede que no sea un milagro. Es simplemente algo que ocurre naturalmente en el medio ambiente”, dijo Catling.

“Ese es un tipo de mensaje positivo para el origen de la vida”.

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