Una batalla judicial entre la CRA y el capitán de los Toronto Maple Leafs podría ser fundamental para otros atletas profesionales

El capitán de los Toronto Maple Leafs, John Tavares, está demandando a la Agencia Tributaria de Canadá por una factura de impuestos de 8 millones de dólares en un caso que, según los expertos, podría ser fundamental para algunos atletas profesionales, tal vez afectando con qué equipos firman.

La estrella de la NHL presentó una apelación ante la CRA por la factura de impuestos e intereses atrasados, que se remonta a 2018, cuando firmó un contrato de 77 millones de dólares para jugar con los Leafs.

“Es un caso fundamental y todo el mundo estará atento”, afirmó Richard Powers, profesor asociado de la Rotman School of Management de la Universidad de Toronto.

Lo que está en juego es un bono de firma estadounidense de 15,25 millones de dólares que, según el Tratado Fiscal entre Estados Unidos y Canadá, Tavares dice que debería gravarse a una tasa mucho más baja que el resto de su salario. La CRA no está de acuerdo.

Los jugadores de toda la NHL utilizan los bonos por firmar como una forma de estructurar sus contratos para tener una obligación tributaria limitada y distribuir el valor del contrato. En el primer año de su contrato de siete años, Tavares recibió un total de 15,9 millones de dólares. Sólo 650.000 dólares estadounidenses de esa cantidad eran su salario real. El resto fue su bonificación por firmar.

Los documentos judiciales muestran que la CRA cree que todo el paquete de compensación debe tratarse como salario y gravarse de la misma manera.

Fuera de un gran edificio de piedra se ve un cartel que dice
La CRA dice en documentos judiciales que todo el paquete de compensación de Tavares debería ser tratado como salario y gravado de la misma manera. (Chris Wattie/Reuters)

“Es una batalla cuesta arriba luchar contra la CRA”, dijo Rob Kreklewetz, abogado fiscal de Millar Kreklewetz LLP, que no participa en el caso. “La carga de la prueba recae en el contribuyente para refutar lo que haya asumido la CRA”.

La notificación de apelación de Tavares dice que el bono “fue un incentivo para firmar” y no “sueldo, jornal u otra remuneración” según los términos del tratado.

Los documentos judiciales, que constituyen un argumento clave en el caso, dicen que el bono era pagadero “independientemente de si” los Leafs jugaron con él, lo canjearon, si los juegos fueron cancelados por una disputa laboral o si Tavares “resultó lesionado… o fue enviado a las ligas menores.”

Ese reclamo podría ser crucial para el resultado final del caso y dependerá, al menos en parte, de si el lenguaje del contrato es tan claro sobre ese tema como los documentos legales. CBC News no ha visto el contrato de Tavares.

Powers dice que el uso de bonos por firmar se ha convertido en una práctica común en las principales ligas deportivas, por lo que el caso Tavares también es importante para otros jugadores, otros equipos y otros agentes.

“Todos los jugadores hablan”, dijo. “Esto afectará a mucha gente porque es la forma en que estructuran sus acuerdos”.

Tavares, de 33 años, creció en la cercana Oakville, Ontario, y se convirtió en uno de los agentes libres más buscados de la liga en 2018. Cuando firmó con los Leafs, el pívot estrella publicó una foto de él mismo cuando era niño durmiendo bajo sábanas con el logo de Leafs y la inscripción: “No todos los días puedes vivir un sueño de la infancia”.

Los equipos deportivos canadienses ya operan en cierta desventaja con respecto a las franquicias estadounidenses en jurisdicciones con bajos impuestos como Florida. Cada año, cerca de las fechas límite de la agencia libre, las estrellas de la NBA y la NHL sopesan las ofertas de los equipos de sus ligas.

Este tema de larga data ha sido objeto de acalorados debates tanto en el mundo empresarial como en el deportivo durante años.

Un artículo publicado por el Instituto Fraser hace casi una década destacó cómo los impuestos pueden ser un obstáculo para atraer nuevos talentos.

“Los equipos en jurisdicciones fiscales no competitivas como Toronto y Ottawa tendrán más dificultades para atraer agentes libres de la NHL”, escribieron los autores Sean Speer y Charles Lammam. Pero dijeron que este desafío no es exclusivo del mundo del deporte.

Un capitán de hockey sobre hielo se alinea para un enfrentamiento.
Tavares creció cerca de Toronto y en 2018 firmó un contrato de siete años y 77 millones de dólares para unirse a los Maple Leafs. (Claus Andersen/Getty Images)

“Los altos impuestos personales de Ontario también obstaculizan la atracción y retención de otros trabajadores calificados, como empresarios, médicos e ingenieros”.

Los exjugadores dicen que las estrellas de hoy tienen en cuenta una serie de consideraciones a la hora de fichar, incluida la posibilidad de ganar un título, pero también el estilo de vida y, por supuesto, la compensación.

Nick Kypreos, veterano de la NHL, dice que casos como el de Tavares son precisamente la razón por la que los agentes ganan el dinero que ganan. Kypreos, ahora presentador del programa Sportsnet Los verdaderos Kyper y Bourne, dice que los jugadores observarán el fallo de la CRA, pero también confiarán en que sus agentes conocen la ley tributaria al dedillo.

“No creo que nadie deba asustarse demasiado como para asumir que Canadá se está convirtiendo en un lugar donde nunca podré jugar y pensar que no puedo ganar mucho dinero”, dijo Kypreos.

Kypreos señala que Tavares ha ganado más de 100 millones de dólares en su carrera y ha dicho que decidió firmar con Toronto para poder jugar en casa y estar cerca de su familia.

En su apelación, los abogados de Tavares dicen que el bono por firmar fue “integral” en su decisión de firmar con los Leafs.

Las afirmaciones de Tavares no han sido probadas ante los tribunales y la CRA aún no ha presentado su respuesta.

La CRA no respondió a las llamadas para comentar sobre esta historia.

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